El abuso infantil afecta el cableado cerebral

Las conexiones neuronales deterioradas pueden explicar los efectos profundos y duraderos de las experiencias traumáticas durante la infancia

Por Katherine Gombay

  • Por primera vez, los investigadores han podido ver cambios en las estructuras neuronales en áreas específicas del cerebro de personas que sufrieron abusos severos cuando eran niños.
  • Las dificultades asociadas con el abuso infantil grave incluyen mayores riesgos de trastornos psiquiátricos como la depresión, así como altos niveles de impulsividad, agresividad, ansiedad, abuso de sustancias más frecuente y suicidio.
  • El abuso infantil físico y/o sexual grave y no aleatorio afecta entre el 5 y el 15 % de todos los niños menores de 15 años en el mundo occidental.

Investigadores del McGill Group for Suicide Studies, con sede en el Douglas Mental Health University Institute y el Departamento de Psiquiatría de la Universidad McGill, acaban de publicar una  investigación  en el  American Journal of Psychiatry  que sugiere que los efectos duraderos de las experiencias infantiles traumáticas, como el abuso grave , puede deberse a un deterioro de la estructura y el funcionamiento de las células en la corteza cingulada anterior. Esta es una parte del cerebro que juega un papel importante en la regulación de las emociones y el estado de ánimo.

Los investigadores creen que estos cambios pueden contribuir a la aparición de trastornos depresivos y conductas suicidas.

El aislamiento crucial para las fibras nerviosas se acumula durante las dos primeras décadas de la vida

Para el funcionamiento y la organización óptimos del cerebro, es posible que las señales eléctricas utilizadas por las neuronas deban viajar largas distancias para comunicarse con las células de otras regiones. Los axones más largos de este tipo generalmente están cubiertos por una capa de grasa llamada mielina. Las vainas de mielina protegen los axones y los ayudan a conducir las señales eléctricas de manera más eficiente. La mielina se acumula progresivamente (en un proceso conocido como mielinización) principalmente durante la niñez y luego continúa madurando hasta la adultez temprana.

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Estudios anteriores habían mostrado anomalías significativas en la materia blanca del cerebro de personas que habían sufrido abuso infantil. (La materia blanca se compone principalmente de miles de fibras nerviosas mielinizadas apiladas). Pero, debido a que estas observaciones se realizaron observando los cerebros de personas vivas mediante resonancia magnética, fue imposible obtener una imagen clara de las células y moléculas de la materia blanca. que fueron afectados.

Para obtener una imagen más clara de los cambios microscópicos que ocurren en los cerebros de los adultos que han sufrido abuso infantil, y gracias a la disponibilidad de muestras de cerebro del Douglas-Bell Canada Brain Bank (donde, además de la materia cerebral misma, hay mucha información sobre la vida de sus donantes), los investigadores pudieron comparar muestras de cerebro post-mortem de tres grupos diferentes de adultos: personas que se habían suicidado, que padecían depresión y tenían antecedentes de abuso infantil grave (27 personas) ; personas con depresión que se habían suicidado pero que no tenían antecedentes de abuso infantil (25 personas); y tejido cerebral de un tercer grupo de personas que no tenían enfermedades psiquiátricas ni antecedentes de abuso infantil (26 personas).

La conectividad neuronal deteriorada  puede afectar la regulación de las emociones

Los investigadores descubrieron que el grosor de la capa de mielina de una proporción significativa de las fibras nerviosas se redujo SOLO en los cerebros de aquellos que habían sufrido abuso infantil. También encontraron alteraciones moleculares subyacentes que afectan selectivamente a las células responsables de la generación y el mantenimiento de la mielina. Finalmente, encontraron aumentos en los diámetros de algunos de los axones más grandes solo entre este grupo y especulan que, en conjunto, estos cambios pueden alterar el acoplamiento funcional entre la corteza cingulada y las estructuras subcorticales como la amígdala y el núcleo accumbens (áreas del cerebro vinculadas respectivamente a la regulación emocional y a la recompensa y satisfacción) y contribuyen al procesamiento emocional alterado en personas que han sido abusadas durante la infancia.

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Los investigadores concluyen que la adversidad en la vida temprana puede alterar de forma duradera una serie de funciones neuronales en la corteza cingulada anterior. Y aunque aún no saben en qué parte del cerebro y cuándo durante el desarrollo, y cómo, a nivel molecular, estos efectos son suficientes para tener un impacto en la regulación de las emociones y el apego, ahora planean explorar esto en más investigaciones. .


La financiación fue proporcionada por la Fondation Fyssen, la Fondation Bettencourt-Schueller, los Canadian Institutes of Health Research (CIHR), la American Foundation for Suicide Prevention (AFSP), la Fondation pour la Recherche Médicale y la Fondation Deniker, la Fonds de Recherche du Québec–Santé (FRQS), el Programa de Cátedra de Investigación de Canadá, el Premio al Investigador Distinguido de NARSAD, los NIH y Pfizer.

“Asociación de una historia de abuso infantil con mielinización deteriorada en la corteza cingulada anterior: evidencia epigenética, transcripcional y morfológica convergente”, por Pierre-Eric Lutz, Arnaud Tanti  et al, The American Journal of Psychiatry . DOI:  http://ajp.psychiatryonline.org/doi/full/10.1176/appi.ajp.2017.16111286

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