El descubrimiento de una proteína trae la esperanza de la detección temprana del cáncer de ovario

Las esperanzas de encontrar una señal de alerta temprana para el cáncer de ovario se han visto impulsadas por el descubrimiento de una proteína en el Instituto de Investigación Médica Hunter (HMRI).

Un equipo de investigación de la Universidad de Newcastle y Hunter New England Health, integrado por científicos del cáncer, oncólogos, ginecólogos y genetistas, pasó tres años investigando las primeras lesiones involucradas en la enfermedad con el objetivo de desarrollar una prueba de biomarcadores.

Como se publicó en la revista internacional de biología Development, detectaron niveles elevados de proteínas ‘Wnt’ secretadas por lesiones ováricas.

Esta señalización, a su vez, regula una célula madre en la trompa de Falopio que estimula la formación de cáncer. “Las lesiones son tan pequeñas que no se pueden ver con una resonancia magnética, una ecografía o una cámara hasta que es demasiado tarde. Pero ahora tenemos un buen boceto del ladrón, que nos ayudará a atraparlo”, dice el investigador principal, el Dr. Pradeep Tanwar, de la Universidad de Newcastle.

“Descubrimos cómo se formaron las lesiones y cuál es el interruptor”. Él cree que el descubrimiento podría tener una influencia significativa en las tasas de supervivencia. “A la mayoría de las mujeres con cáncer de ovario se les diagnostica una enfermedad avanzada [Etapa 4] porque los síntomas a menudo se asemejan a dolencias más comunes, como distensión estomacal y cambios en las deposiciones”, agrega el Dr. Tanwar.

“Es difícil para las mujeres identificar los síntomas exactos y también es un desafío para los médicos diagnosticar, ya que en la mayoría de los pacientes estos síntomas no se deben al cáncer.

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“Las personas diagnosticadas con cáncer de ovario en etapa 1 tienen una tasa de supervivencia del 90 %, en comparación con el 44 % en general para las etapas posteriores. En la Etapa 4, solo una de cada 10 mujeres sobrevivirá más de cinco años”.

En la Etapa 1, la lesión se puede extirpar quirúrgicamente y muchos pacientes no requieren quimioterapia si los médicos están seguros de que el crecimiento se localiza en el ovario o en la trompa de Falopio.

El cáncer de ovario en etapa 3 y 4, a pesar de que algunas pacientes se curan con cirugía y quimioterapia, recaerá en la mayoría de las mujeres y casi siempre es incurable cuando recurre. Además, existe una predisposición genética para las mujeres que son BRCA1/2 positivas, los mismos genes implicados en el cáncer de mama.

Las que tienen BRCA 1 o 2 tienen un riesgo significativamente mayor de desarrollar cáncer de ovario a lo largo de su vida que las mujeres sin estas fallas genéticas heredadas. “Las mujeres más jóvenes con riesgo de BRCA pueden ser reacias a someterse a una cirugía para extirpar sus ovarios y trompas de Falopio, ya que esto tiene implicaciones para la maternidad y la menopausia temprana”, explica el Dr. Tanwar.

“Si podemos rastrear las proteínas Wnt, los médicos pueden tomar decisiones clínicas sobre el riesgo continuo y ayudar a las mujeres a tomar decisiones oportunas sobre la reducción del riesgo quirúrgico.

Nuestro estudio ahora busca detectar estas proteínas en fluidos y células recolectadas durante una prueba de Papanicolaou convencional o en un procedimiento simple separado”.

Un colaborador de la Universidad de Curtin en Perth, el profesor Arun Dharmarajan, ha desarrollado un inhibidor de las proteínas Wnt que puede detener el desarrollo de las lesiones. Está en modelado preclínico como la siguiente fase.

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La Dra. Janine Lombard, oncóloga médica de Calvary Mater Newcastle, cree que la investigación es una luz brillante en un área de detección temprana que de otro modo sería tenue. “A pesar de décadas de investigación, todavía no tenemos forma de detectar este cáncer de manera efectiva, incluso en mujeres con fallas en el gen BRCA1 o 2 que tienen un riesgo mucho mayor de este cáncer que la población general de mujeres”, dice el Dr. Lombard.

“Es muy emocionante ver que la investigación del grupo del Dr. Tanwar en Hunter identifica potencialmente una nueva forma de avanzar en esta importante área”.

Las muestras para el estudio se obtuvieron del Hunter Cancer Biobank, junto con ovarios y trompas de Falopio donados por pacientes BRCA 1/2 después de una cirugía en el John Hunter Hospital.

Los colaboradores incluyen al Profesor Laureado Rodney Scott, Director de Medicina Molecular en el Servicio de Patología del Área de Hunter; los ginecólogos del Hospital John Hunter, el Dr. Pravin Nahar y el Dr. Ken Jabaack; y el profesor Peter Hoffmann de la Universidad de Adelaide.

El Dr. Tanwar, miembro del Cancer Institute NSW de la Universidad de Newcastle, y el Dr. Lombard, oncólogo médico de Calvary Mater Newcastle, investigan en conjunto con el Programa de Cáncer de HMRI. HMRI trabaja en colaboración con la Universidad de Newcastle, Hunter New England Health y la comunidad.

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