El cáncer de hígado podría detenerse al estimular el sistema inmunológico

La investigación internacional en la que participó la Universidad de Adelaide ha ayudado a comprender mejor cómo un hígado enfermo promueve el desarrollo del cáncer. Este trabajo podría conducir a mejoras en el tratamiento del cáncer de hígado, que es la segunda causa principal de muerte por cáncer en todo el mundo.

Por primera vez, los investigadores han descubierto que la inflamación crónica del hígado suprime los sistemas de defensa inmunitaria naturales contra el cáncer. Esta supresión inmunológica permite el crecimiento y la propagación potencial del cáncer.

En otro avance, el equipo de investigación ha utilizado con éxito fármacos e ingeniería genética para desactivar la supresión inmunitaria asociada a la inflamación, lo que demuestra que el crecimiento del cáncer puede revertirse o prevenirse.

Los resultados de este trabajo innovador, dirigido por la Universidad de California en San Diego y en el que participó un equipo internacional de investigadores, incluida la Universidad de Adelaida, se publican hoy en  Nature .

“La inflamación crónica provoca muchos tipos de cáncer, y especialmente el cáncer de hígado, pero hasta ahora no hemos entendido completamente los mecanismos por los que esto ha estado sucediendo”, dice el coautor y principal experto internacional en enfermedades hepáticas, el profesor Alastair Burt, decano ejecutivo de la facultad. de Salud y Ciencias Médicas, Universidad de Adelaida.

“Durante muchos años hemos pensado que la inflamación afecta directamente a las células cancerosas del hígado, estimulando su división y protegiéndolas de la muerte celular, ayudándolas a crecer y propagarse. Sin embargo, ahora hemos descubierto que la inflamación en un hígado enfermo previene activamente lo que llamamos “inmunovigilancia”, la respuesta inmune adaptativa que es parte del sistema de defensa de primera línea del cuerpo contra el cáncer.

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“Debido a este descubrimiento, ahora tenemos que volver a evaluar la importancia de la inmunidad adaptativa para prevenir la formación y propagación de tumores”, dice el profesor Burt.

El cáncer de hígado es causado por la inflamación crónica del hígado por la hepatitis B o C, el consumo excesivo de alcohol y enfermedades como la esteatohepatitis no alcohólica (EHNA). Actualmente, el pilar del tratamiento es la extirpación quirúrgica o ablación (la destrucción de tumores).

En estudios que involucraron tanto a ratones como a humanos, los investigadores encontraron que la inflamación crónica del hígado desencadenó la acumulación de una clase específica de células inmunosupresoras. Esto impidió que el sistema inmunitario normal reconociera y atacara las células de cáncer de hígado recién emergentes.

“En efecto, lo que sucede es que el sistema inmunológico del hígado comienza a luchar contra sí mismo. El ganador de esta batalla es el cáncer, que continúa creciendo y propagándose, sin obstáculos por la respuesta antitumoral normal”, dice el profesor Burt.

“Esto no ocurriría si no fuera por la inflamación crónica del hígado”, dice.

En el caso de estos estudios, el equipo analizó la esteatohepatitis no alcohólica (EHNA), un trastorno metabólico que causa daño hepático, inflamación, fibrosis y numerosas mutaciones celulares. NASH en sí está asociado con la obesidad y la diabetes tipo 2, y se espera que se convierta en la principal causa de cáncer de hígado en el mundo occidental.

Pero hay noticias más emocionantes, dice el profesor Burt.

“Hemos podido desactivar el mecanismo activo que interfiere con la respuesta inmunitaria normal. Esto se ha hecho mediante el uso de fármacos o mediante ingeniería genética en ratones, dirigidos a una molécula conocida como PD-L1.

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“Cuando se inhibe PD-L1, la inmunidad adaptativa normal ya no se ve afectada y puede reanudar su trabajo, suprimiendo y eliminando tumores del hígado”.

La investigación del grupo ayuda a explicar por qué una clase de medicamentos conocidos como medicamentos anti-PD-1, que bloquean el receptor de PD-L1, pueden ser efectivos para combatir el cáncer de hígado.

“Podemos esperar ver más sobre esta clase de medicamentos en un futuro cercano, ya que recientemente se aprobaron para el tratamiento del cáncer de hígado avanzado”, dice el profesor Burt.

Esta investigación está dirigida por la Facultad de Medicina de la Universidad de California en San Diego e involucra a investigadores de la Universidad de Jinan en China, la Universidad de Newcastle en el Reino Unido, la Universidad de Adelaide en Australia, Repertoire Genesis Incorporation en Japón y el Instituto Salk de Estudios Biológicos en el A NOSOTROS.

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