Una rara enfermedad viral está en aumento

Los científicos están perplejos por un salto en los casos del virus Powassan, una enfermedad neurológica transmitida por garrapatas que amenaza la vida.

Sam Telford dijo que había oído hablar de cuatro casos de infecciones de Powassan en los últimos 10 meses. “Necesitamos averiguar por qué estamos empezando a ver eso”, dijo. Aquí examinó las garrapatas en su laboratorio. Foto: Kelvin Ma

Sobre el papel, el virus Powassan suena como una pesadilla básica. Una infección transmitida por garrapatas que no tiene vacuna ni cura, mata a 1 de cada 10 personas que la contraen y causa problemas neurológicos a largo plazo en la mitad de los casos informados. Afortunadamente, la enfermedad del virus Powassan durante décadas había afectado solo a una persona al año en los EE. UU., muy probablemente porque normalmente se transmitía de las marmotas a los humanos a través de una garrapata que rara vez pica a las personas.

Entonces, en 1997, cuando Sam Telford, profesor de enfermedades infecciosas y salud global en la Escuela Cummings, encontró una cepa genéticamente distinta del virus Powassan en las garrapatas de los ciervos, las chupasangres conocidas por propagar la enfermedad de Lyme, inicialmente se preocupó por sus implicaciones. Pero a pesar de que encontró el virus en 1 de cada 100 garrapatas de venado que tomó muestras, en ese momento no hubo informes de inflamación en el cerebro (llamada encefalitis) en sitios donde la enfermedad de Lyme era común. Él y sus colegas investigadores conjeturaron que las personas simplemente no contraían la enfermedad del virus Powassan por la cepa que transmiten las garrapatas de venado.

“Resultó que estábamos equivocados”, dijo recientemente.

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En 2008, una anciana inmunocomprometida murió a causa del subtipo del virus Powassan transmitido por la garrapata del venado. Desde entonces, se han atribuido dos casos humanos adicionales a la misma cepa: un paciente en Maine que murió y un paciente de Massachusetts que sobrevivió a una encefalitis grave causada por la infección.

En los últimos cinco años, se han informado números crecientes de casos de encefalitis grave atribuidos a Powassan en los estados del medio oeste superior y el noreste, lugares donde la enfermedad de Lyme y las garrapatas del venado son endémicas. Massachusetts ha sido un punto caliente particular en los últimos años. El Departamento de Salud Pública del estado ha informado 13 casos desde 2012, la mayoría de ellos en Cape Cod y el noreste de Massachusetts. “He oído hablar de cuatro casos en los últimos 10 meses”, dijo Telford. “Necesitamos averiguar por qué estamos empezando a ver eso”.

Telford dijo que sospecha que ha habido algún tipo de selección natural para una variante del virus Powassan que se transmite más fácilmente a las personas por las garrapatas de venado y que resulta que también causa una enfermedad grave. Tal es probablemente el caso con respecto a la aparición reciente de babesiosis, una enfermedad rara y a veces mortal transmitida por garrapatas que ataca a los glóbulos rojos humanos, en el noreste de EE. UU. “La babesiosis solía ser una enfermedad costera”, explicó Telford, cuyo laboratorio ha estado estudiando este fenómeno. “Ahora está por todas partes, desde Nueva Jersey hasta Maine”.

Telford, director del Laboratorio Regional de Bioseguridad de Tufts New England, planea estudiar si se está produciendo un escenario similar con el virus Powassan. Él y su socio de investigación Gregory Ebel, profesor asociado en el Laboratorio de Enfermedades Infecciosas y Transmitidas por Artrópodos de la Universidad Estatal de Colorado, quieren catalogar las firmas genéticas y las ubicaciones de varias cepas de Powassan que se encuentran en las garrapatas en los EE. UU. y probar cada variante en ratones para ver cuáles causan síntomas neurológicos más severos. Al responder a estas preguntas, dijo Telford, “podemos analizar mejor el potencial del virus Powassan para que surja como una amenaza significativa y sostenida para la salud pública en América del Norte”.

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Los síntomas clínicos del virus Powassan comienzan con fiebre alta y progresan a signos neurológicos como dolor de cabeza, vómitos, debilidad, confusión, convulsiones y pérdida de memoria. “Una persona a la que entrevisté que sobrevivió al virus Powassan en la década de 1990 todavía tenía pupilas puntiformes y apenas podía caminar dos años después de la infección”, dijo Telford.

Una de las grandes preguntas sobre Powassan es la gama de sus efectos. Con el virus del Nilo Occidental estrechamente relacionado, el 80 por ciento de las personas infectadas no tienen síntomas. El virus de la encefalitis euroasiática transmitida por garrapatas también ha sido asintomático en el 80 por ciento de los pacientes, agregó Telford, “pero de los que se enfermaron, el 2 o el 3 por ciento murieron, y los sobrevivientes tienen complicaciones graves, incluida la parálisis”.

Dicho todo esto, es extraordinariamente improbable que una persona se encuentre con una garrapata portadora del virus Powassan. Hay de 3000 a 5000 casos de la enfermedad de Lyme informados al Departamento de Salud Pública de Massachusetts cada año, pero la mayor cantidad de casos de Powassan jamás informados a la agencia fueron los cinco notificados el año pasado, dijo Telford.

“No es un tic-envejecimiento”, dijo. “La gente debería seguir disfrutando del aire libre. Solo  protégete  de las picaduras de garrapatas”.

Se puede contactar a Genevieve Rajewski en  [email protected] .  

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