Una breve historia de la ansiedad

La ansiedad ha existido desde que los humanos se preocuparon por primera vez por ser pisoteados por mamuts lanudos. Pero históricamente, la ansiedad no siempre ha sido reconocida como un posible trastorno mental. Obtener el reconocimiento como una condición tratable tomó muchos años, y descubrir cómo tratar la ansiedad con un mínimo de éxito tomó incluso más tiempo.

En este artículo, exploraremos cómo se solía pensar en las personas con ansiedad y cómo se las trataba desde la antigua Grecia.

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La ansiedad es el sistema de lucha o huida

Antes de entrar en la historia de la ansiedad, es importante tener en cuenta que, en su nivel central, la ansiedad es parte de la evolución. La ansiedad es la activación del sistema de lucha o huida, el sistema que usa tu cuerpo para mantenerte a salvo.

Una de las cosas clave a tener en cuenta es que el nerviosismo cuando se enfrenta al miedo no es ansiedad. La ansiedad es cuando tienes ese nerviosismo (y todos los demás síntomas relacionados de lucha/huida) cuando no hay miedo. La ansiedad, como trastorno, es cuando tu sistema de lucha o huida no funciona correctamente. Este artículo analiza la ansiedad como un trastorno, pero la historia inicial de la ansiedad es simplemente el desarrollo del sistema de lucha o huida, que es un sistema que necesita en la vida para mantenerse a salvo.

Antigua Grecia: Úteros Inestables

Fue durante la era del dominio griego que se acuñó el término “histeria”, que significaría malas noticias para las mujeres propensas a la ansiedad en los siglos venideros. La palabra “histeria” en realidad tiene su raíz en el cognado griego para el útero, “hystera”, muy probablemente porque los practicantes en ese momento creían que solo afectaba a las mujeres. Creían que el comportamiento “histérico” de la ansiedad, como el pánico, era de hecho, causado por el útero, que (como los filósofos masculinos plantearon la hipótesis en ese momento) deambulaba por el cuerpo “bloqueando los conductos, obstruyendo la respiración y causando enfermedades” (Platón).

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También se sospechaba que estaba afectado por la existencia de “semen femenino”, que, al almacenarse en el cuerpo por falta de relaciones sexuales, se convertía en veneno y hacía que las mujeres se comportaran de una manera extraña y nerviosa. El sexo, naturalmente, se consideraba entonces como la cura.

El Renacimiento temprano: Preocupaciones de brujas

Durante el Renacimiento temprano, las mujeres en particular que estaban muy ansiosas y propensas a la “histeria” a menudo eran acusadas de ser brujas. Las premoniciones sobre cosas malas que suceden, si resultan ciertas, sugerirían a otros su naturaleza de brujería o serían utilizadas en su contra por sus enemigos en un tribunal. Expresar tu ansiedad o tener síntomas físicos que otros no podrían explicar de otra manera, hizo que fueras “tratado” mediante tortura (en España), ejecución (en Gran Bretaña) o quemado en la hoguera (principalmente en Escocia). Irónicamente, estar estresado porque tu vecino es un brujo podría desencadenar la reacción de ansiedad “histérica” ​​que podría incriminarte a ti.

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La era victoriana: aburrida y chiflada

De manera similar, durante la era victoriana, las mujeres que se ponían “histéricas” eran vistas como locas. La tensión que se acumuló al estar atrapado en el interior sin trabajo ni nada que hacer condujo a muchos de los llamados comportamientos inusuales, incluida una forma popular de artesanía que implicaba hacer baratijas con cabello humano. La ansiedad también fue uno de estos problemas. Si una mujer tuviera ataques de pánico persistentes, su familia o su esposo probablemente la llevarían al manicomio local donde los tratamientos incluían terapia de electroshock e incluso (en casos severos) lobotomización. Eventualmente, se inventó un tratamiento casero para mujeres con ansiedad, conocido en la actualidad como vibrador.

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La era de la guerra civil estadounidense: opio para el exceso de entusiasmo

Se pensaba que los soldados de la Guerra Civil Estadounidense sufrían de lo que entonces se llamaba “síndrome del corazón irritable” cuando presentaban palpitaciones y dificultad para respirar, algo que ahora se conoce como trastorno de estrés postraumático. Esto se trató ocasionalmente mediante el uso de opio, cuyos efectos adictivos aún no se conocían bien. “Debilidad nerviosa” fue su nombre a fines del siglo XIX cuando se agregaron a la lista de tratamientos el alcohol etílico y las sales de bromuro.

Esta era en realidad tuvo algunos beneficios para la comprensión de la ansiedad. Por primera vez, se reconoció que los hombres también tenían dificultades relacionadas con la ansiedad. Pero en el lado negativo, como muchos de los otros problemas relacionados con el tratamiento de la ansiedad en estos primeros períodos, los tratamientos que se ofrecían eran “soluciones” a corto plazo que finalmente empeoraron la situación.

Principios del siglo XX: esterilizando a los psicópatas

Los rusos parecen haber sido los primeros en darse cuenta de la naturaleza psicológica de esta condición y comenzaron a enviar psiquiatras a la guerra junto con soldados para tratarlos después de una batalla durante la guerra de Rusia con Japón en 1904. La sedación a través de barbitúricos era un método popular de tratamiento médico en este momento. Desafortunadamente, durante muchos años también se consideró apropiado esterilizar a cualquier persona que sufriera una enfermedad mental en caso de que su condición fuera transferible a los niños. La década de 1930 vio una mezcla interesante de terapias para la ansiedad, que van desde técnicas de relajación muscular hasta electroshock.

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Finales del siglo XX: modernización de la medicina

La mayoría de las técnicas modernas para tratar la ansiedad surgieron después de la década de 1950 (aunque durante este tiempo también se utilizan con frecuencia técnicas de relajación muscular, e incluso se sugieren ocasionalmente electrochoques en casos de ansiedad severa en los que los pacientes corren el riesgo de suicidarse). La terapia de exposición al miedo se introdujo en 1950, que requería que los pacientes fueran expuestos repetidamente a su desencadenante de miedo para que ocurriera la desensibilización. Diez años más tarde se dio cuenta de que los antidepresivos podrían ser efectivos como tratamiento para la ansiedad y la depresión. La década de 1980 vio la creación del término “trastorno de ansiedad”, y en 1990 se descubrió que los medicamentos de tipo antidepresivo funcionaban con la ansiedad debido a la disminución de los neurotransmisores responsables de llevar las sustancias químicas “felices” dopamina y serotonina al cerebro en pacientes con ansiedad. .

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Hoy: Mirando al pasado

En la actualidad, se siguen realizando descubrimientos sobre la posible presencia de predisposición a la ansiedad a nivel genético. Además de estas ideas hipermodernas, los terapeutas también están mirando hacia el pasado para descubrir técnicas más antiguas que puedan ayudar a las personas sin efectos secundarios adictivos (como las antiguas prácticas indias de control de los músculos, la frecuencia cardíaca y la respiración). Al inspirarse tanto en el pasado como en la tecnología moderna, los científicos de hoy se acercan cada vez más a descubrir cómo controlar la ansiedad de manera efectiva (e inofensiva).

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