Un millón de muertes prematuras vinculadas a la contaminación del aire por ozono

Científicos del Instituto Ambiental de Estocolmo (SEI) de la Universidad de York han publicado nuevas cifras que muestran que la exposición a largo plazo a la contaminación del aire por ozono está relacionada con un millón de muertes prematuras por año debido a enfermedades respiratorias, más del doble de las estimaciones anteriores.

En 2010, la exposición prolongada al aire libre a la contaminación del aire por ozono contribuyó a alrededor de un millón de muertes respiratorias prematuras en todo el mundo, aproximadamente una de cada cinco de todas las muertes respiratorias.

Esto es sustancialmente mayor (125 por ciento) que las estimaciones anteriores de los impactos del ozono en la salud mundial (0,4 millones de muertes respiratorias prematuras).

Publicados en la revista  Environmental Health Perspectives , los hallazgos se basaron en los resultados de un análisis reciente en los EE. UU. de la asociación entre la exposición al ozono a largo plazo y la mortalidad respiratoria en 670 000 adultos. Este es un número sustancialmente mayor de participantes en el estudio y muertes observadas que una estimación anterior de 2003, en la que se basaron los cálculos anteriores del impacto global del ozono en la salud.

El ozono se forma en la atmósfera a partir de las emisiones de contaminantes como los óxidos de nitrógeno de los vehículos, los compuestos orgánicos del uso de solventes y el metano de la agricultura. Una vez formado, el ozono puede permanecer en la atmósfera durante semanas y viajar largas distancias desde las fuentes de emisión, a través de países y continentes.

El mayor número de muertes respiratorias atribuibles al ozono se produjo en Asia, lo que representa alrededor del 79 por ciento del total de un millón de muertes estimadas en todo el mundo.

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India representó alrededor de 400.000 y China alrededor de 270.000. África, Europa y América del Norte tuvieron cada uno entre 50 000 y 60 000 muertes atribuibles al ozono, con menos en América Latina y Oceanía.

Chris Malley, investigador del Instituto Ambiental de Estocolmo de la Universidad de York y autor principal del estudio, dijo: “Este estudio destaca que la exposición al ozono puede hacer una contribución sustancialmente mayor a la carga global de enfermedades de lo que se pensaba anteriormente.

“Hay un grado de incertidumbre en estas estimaciones porque la función de concentración-respuesta que usamos se basa en un análisis de los Estados Unidos. No sabemos si la relación es la misma en otras regiones, como India y China, donde la prevalencia de otros factores de riesgo de enfermedades respiratorias varía considerablemente.

“También estimamos la exposición al ozono de las personas utilizando un modelo de transporte de química atmosférica global, lo que significa que no pudimos tener en cuenta las diferencias en la exposición al ozono a escalas geográficas pequeñas”.

El análisis surgió de  la Iniciativa de SEI sobre vías de desarrollo de bajas emisiones , que incluye el desarrollo de una “calculadora de beneficios” para ayudar a los responsables de la formulación de políticas y planificadores a evaluar los beneficios potenciales de emprender medidas que reduzcan la contaminación del aire.

El Director de Políticas de SEI, Johan CI Kuylenstierna, coautor del estudio y miembro del Panel Asesor Científico de CCAC, dijo: “Nuestros colegas de países como Ghana, Perú, Nigeria y Bangladesh han resaltado la importancia de los impactos de la contaminación del aire en la salud como una motivación para reducir las emisiones.

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“La clave para reducir la exposición al ozono radica en abordar las fuentes de contaminación, dado que muchas personas, particularmente en las poblaciones más pobres y vulnerables, no pueden reubicarse fácilmente.

“Para reducir la contaminación por ozono, es necesario controlar las emisiones de diferentes precursores de muchas fuentes diferentes. Esto incluye las emisiones del transporte por carretera, el uso de energía doméstica, así como las emisiones de metano de la agricultura.

“Debido al transporte a larga distancia del ozono, es importante darse cuenta de que es necesario actuar a escala local, nacional, regional y mundial. Eso significa que se necesita cooperación regional para resolver el problema”.

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