Un estudio revela áreas del cerebro responsables de la ‘picazón contagiosa’

Cuando algunas personas escuchan una historia sobre chinches o ven a otros rascarse por cualquier motivo, inmediatamente comienzan a picar. Esta “picazón contagiosa” involuntaria puede afectar a una amplia gama de personas, pero especialmente a los pacientes con dermatitis atópica, que siguen teniendo un riesgo particularmente alto.

Los estudios previos que intentaron descubrir la conexión solo arañaron la superficie. Pero ahora un estudio que usa  resonancia magnética funcional  está analizando más profundamente.

Los investigadores evaluaron a 11 personas con dermatitis atópica propensa a la picazón contagiosa y les mostraron dos videos de seis minutos. Cuando vieron un video de personas rascándose, el área motora suplementaria, el estriado ventral izquierdo y las regiones de la corteza orbitofrontal derecha de sus cerebros se iluminaron en las imágenes. Estas áreas resaltadas en las imágenes de fMRI indican más actividad. La fMRI reveló una actividad cerebral significativamente mayor en estas áreas en comparación con cuando los participantes con dermatitis atópica vieron un video de control de las mismas personas sentadas inactivas.

Además, su picazón y rascado también aumentaron significativamente mientras miraban el video de personas rascándose, lo que se alinea con los hallazgos de las imágenes.

“Inicialmente pensamos que la corteza premotora sería el área principal que se activaría”, dijo Gil Yosipovitch, MD, director del Miami Itch Center y profesor de dermatología en la Facultad de Medicina Miller de la Universidad de Miami. La corteza premotora contiene lo que se denomina “neuronas espejo”, que se activan cuando los animales o las personas ven a otros realizar una actividad, como bostezar, y lo imitan. Sin embargo, los investigadores no observaron una mayor actividad en esa región del cerebro.

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“Pero mostramos que el área motora suplementaria y el cuerpo estriado ventral están altamente activados”, dijo Yosipovitch. “Esto es lo que es único en los resultados de este estudio”, publicado el 25 de julio en Frontiers in Psychology.

Las aplicaciones clínicas para ayudar a las personas que no pueden controlar la picazón contagiosa pueden no estar muy lejanas. “De hecho, creemos que en un futuro cercano podemos enfocarnos en las áreas del cerebro que están involucradas en este fenómeno y la necesidad de rascarse, y reducir estas sensaciones”, dijo el autor principal del estudio, Yosipovitch. “Estamos planeando hacer varias terapias no invasivas dirigidas al cerebro para atenuar las percepciones de picazón en los pacientes”. Su grupo también planea realizar estudios dirigidos a las áreas del cerebro involucradas en la picazón y el rascado tanto en modelos animales como en humanos.

La investigación es un ejemplo de colaboración internacional interdisciplinaria. Yosipovitch trabajó con  el experto en resonancia magnética  Hideki Mochizuki, Ph.D., ahora en la Facultad de Medicina Miller de la Universidad de Miami, y Christina Schut, Ph.D., una psicóloga de Alemania que completó su posdoctorado con Yosipovitch.

“El entorno de la UM cultiva colaboraciones cruzadas entre disciplinas”, dijo Yosipovitch. “Esto es extremadamente importante para futuros proyectos y financiamiento en una era de financiamiento federal limitado, ya que cada grupo agrega su experiencia y los estudios son de mayor calidad. Es por eso que todo mi equipo y yo nos mudamos aquí a la UM hace un año y abrimos el Miami Itch Center”. Su equipo ya está colaborando con investigadores en neurociencia, imágenes cerebrales y psicología y con investigadores del Bascom Palmer Eye Institute.

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