Tener un hermano mayor supone un riesgo de gripe grave

Los niños menores de dos años tienen más probabilidades de ser hospitalizados con influenza si tienen una hermana o un hermano mayor, según una investigación dirigida por la UCL publicada hoy en el European Respiratory Journal.

La gripe puede ser grave en niños muy pequeños porque puede causar infecciones pulmonares y dificultades para respirar. También puede causar fiebre muy alta, lo que provoca ataques llamados convulsiones febriles.

Pero los investigadores detrás del nuevo estudio dicen que los bebés y los niños pequeños pueden estar mejor protegidos si los padres aprovechan la oportunidad de vacunar a los hermanos mayores.

La investigación fue dirigida por la Dra. Pia Hardelid (Instituto de Salud Infantil Great Ormond Street de UCL) y financiada por el Instituto Nacional de Investigación en Salud. Ella dijo: “La gripe puede ser una infección grave en niños muy pequeños, pero por el momento no hay una vacuna aprobada para bebés menores de seis meses. Esto significa que debemos buscar otras formas de minimizar el riesgo de infección”.

Los investigadores estudiaron a casi todos los niños nacidos en Escocia entre octubre de 2007 y abril de 2015, unos 400 000 en total. Utilizaron admisiones hospitalarias anonimizadas y datos de laboratorio para averiguar qué niños tenían un registro de un resultado positivo de prueba de laboratorio para la gripe y lo compararon con otra información recopilada de forma rutinaria, como el mes de nacimiento, si eran prematuros o tenían otras condiciones de salud, y si los niños tenían hermanos mayores.

Los resultados mostraron que los niños menores de seis meses con hermanos mayores tenían más del doble de probabilidades de ser hospitalizados con gripe que los niños que no tenían hermanos mayores. Entre los niños menores de seis meses que tenían un hermano mayor, hubo alrededor de una hospitalización adicional por cada 1000 niños en comparación con los niños que no tenían hermanos. Para aquellos con dos hermanos mayores, hubo dos admisiones hospitalarias adicionales por cada 1,000 niños. Casi la mitad de los ingresos hospitalarios por gripe en bebés menores de seis meses podrían explicarse por hermanos mayores.

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El riesgo también era mayor para los bebés nacidos entre julio y diciembre, que serían muy pequeños al comienzo de la temporada de gripe. Las condiciones crónicas raras, como la enfermedad cardíaca congénita o la enfermedad pulmonar crónica, también aumentaron el riesgo de hospitalización, pero solo una minoría de los niños que habían sido hospitalizados tenían estas condiciones.

En 2013, el Reino Unido comenzó a introducir una nueva vacuna contra la gripe para niños de entre dos y 16 años. Los investigadores dicen que esta vacuna también podría tener un efecto importante en los bebés y los niños más pequeños.

El Dr. Hardelid explicó: “Los niños son propagadores muy efectivos de virus respiratorios como la gripe. Nuestro estudio sugiere que los hermanos mayores representan un riesgo de infección grave para sus hermanitas y hermanitos. La vacuna en aerosol nasal, que ahora se ofrece en consultas de médicos de cabecera y escuelas primarias en el Reino Unido, brinda una buena oportunidad para proteger a los niños que la reciben, así como a sus hermanos menores.

“No hay mucho que los padres puedan hacer con respecto a la época del año en que nace su bebé, pero las mujeres también pueden ayudar a reducir el riesgo de una gripe grave para sus recién nacidos aceptando la invitación de vacunarse cuando todavía están embarazadas. Existe alguna evidencia de que la vacunación materna durante el embarazo puede proteger a los bebés pequeños de la infección por influenza”.

El equipo dice que es probable que sus resultados se apliquen en muchos otros países, especialmente en lugares como Canadá y EE. UU., donde también existen programas de vacunación contra la influenza para niños.

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Los investigadores esperan continuar estudiando esta área para ver si la introducción de la vacuna para niños de dos años en adelante también reduce las infecciones graves en los menores de dos años.

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