Primer ensayo mundial de vacuna universal contra la gripe

La primera prueba generalizada en humanos del mundo de una vacuna contra la gripe que los investigadores esperan que proteja a más personas mayores de 65 años contra la gripe ha comenzado en el NHS.

Se invitará a más de 10 000 personas de 65 años o más a participar en un estudio respaldado por el Instituto Nacional de Investigación en Salud (NIHR, por sus siglas en inglés) y realizado por la Universidad de Oxford en Berkshire y Oxfordshire. El objetivo de reclutamiento es 500. Los investigadores creen que la vacuna podría tener un gran impacto en la lucha mundial contra el virus, que afecta a alrededor de mil millones de personas en todo el mundo al año con entre 250.000 y 500.000 muertes anuales, principalmente en el grupo de edad de más de 65 años. Las vacunas actuales solo son efectivas en 30 a 40 % de los mayores de 65 años, ya que el sistema inmunológico se debilita con la edad y los investigadores creen que la nueva vacuna podría aumentar esto. Para aquellos que reciben la vacuna pero aún contraen la gripe, los investigadores creen que la nueva vacuna también podría reducir la gravedad y la duración de la enfermedad.

Se cree que la vacuna ofrecerá una mayor protección contra la gripe porque utiliza un mecanismo diferente para que el cuerpo se proteja contra el virus. Bajo el microscopio, el virus de la gripe parece un cojín esférico del que sobresalen muchos alfileres. Las vacunas contra la gripe existentes utilizan proteínas de superficie que se encuentran en el exterior de las células de la gripe (las cabezas de los alfileres) para estimular el sistema inmunitario del cuerpo a fin de que produzca anticuerpos que combatan las enfermedades. Pero a medida que el virus cambia cada año, también lo hacen las proteínas de superficie, la hemaglutinina y la neuraminidasa, lo que significa que la vacuna contra la gripe también debe cambiar.

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Por lo tanto, los científicos globales tienen que predecir cómo será cada nueva cepa anual de gripe. Desafortunadamente, a veces, cuando se fabrica la vacuna, la cepa del virus que está causando la enfermedad ha cambiado y la vacuna no funciona bien. La nueva vacuna es diferente ya que utiliza las proteínas centrales del virus, dentro del cojín, en lugar de las proteínas de la superficie. Estas proteínas centrales permanecen prácticamente sin cambios en todos los virus de influenza A, lo que brinda a los investigadores la oportunidad de crear vacunas que funcionarán contra todos ellos. Los seres humanos se infectan tanto con la influenza A como con la B, pero es la influenza A la que causa la mayoría de las enfermedades graves y las muertes.

De manera crucial, la nueva vacuna estimula el sistema inmunitario para estimular las células T específicas de la influenza, en lugar de los anticuerpos, que matan el virus a medida que intenta propagarse por el cuerpo. Todo el mundo ya tiene algunas células T específicas de la influenza, pero la cantidad de ellas a menudo es demasiado baja para ser protectora. Investigaciones anteriores encontraron que estas células T pueden ayudar a combatir más de un tipo de virus de la gripe, y los investigadores creen que esto significa que más personas podrían estar protegidas y que la gravedad y la duración de la gripe podrían reducirse.

Alrededor de 10.000 mayores de 65 años registrados en seis prácticas de GP participarán en la prueba en Berkshire y Oxfordshire este invierno. Esto incluye a 25 personas que serán buscadas para análisis de sangre adicionales en la universidad. Recibirán la inmunización regular anual en combinación con la nueva vacuna, que se ha sometido con éxito a pruebas de seguridad en 145 personas, o la inmunización regular y una inyección de placebo, para que las dos puedan compararse. A los pacientes no se les informará si están recibiendo la nueva vacuna o el placebo.

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La vacuna fue desarrollada por el Instituto Jenner de la Universidad de Oxford con Vaccitech, una empresa derivada del instituto. El estudio está patrocinado por Vaccitech y administrado por el Departamento de Ciencias de la Salud de Atención Primaria de Nuffield de la Universidad con el apoyo de NIHR Clinical Research Network Thames Valley and South Midlands, una organización financiada por el Departamento de Salud que proporciona personal para garantizar que los estudios de investigación se realicen en el servicio de salud

La profesora Sarah Gilbert, profesora de Vacunología en la Universidad y cofundadora de Vaccitech, dijo: “Cada año, la gripe en adultos mayores causa enfermedades graves y, a veces, la muerte. Queremos mejorar la situación, pero para hacerlo necesitamos voluntarios que nos ayuden a probar una nueva vacuna. Si está invitado a participar, considere hacerlo.’

Para obtener más información sobre el ensayo,  visite la página de inicio del ensayo del estudio de la vacuna contra la gripe.

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