¿Por qué la exposición prenatal al alcohol aumenta la probabilidad de adicción?

Por Cathy Wilde

BUFFALO, NY – Una de las muchas consecuencias negativas cuando los fetos están expuestos al alcohol en el útero es un mayor riesgo de adicción a las drogas más adelante en la vida. Los neurocientíficos del Instituto de Investigación sobre Adicciones de la Universidad de Buffalo están descubriendo por qué.

A través de una beca de investigación del Instituto Nacional sobre el Abuso del Alcohol y el Alcoholismo (NIAAA) de los Institutos Nacionales de Salud (NIH), el científico investigador principal Roh-Yu Shen, PhD, está estudiando cómo la exposición prenatal al alcohol altera el sistema de recompensa en el cerebro y cómo este cambio continúa a través de la edad adulta.

La clave parece estar en los endocannibinoides, sustancias químicas similares al cannabis que produce el propio cerebro.

“Al comprender el papel que juegan los endocannibinoides en el aumento de la susceptibilidad del cerebro a la adicción, podemos comenzar a desarrollar terapias con medicamentos u otras intervenciones para combatir ese efecto y, tal vez, otras consecuencias negativas de la exposición prenatal al alcohol”, dice Shen.

La exposición prenatal al alcohol es la principal causa prevenible de defectos congénitos y anomalías del desarrollo neurológico en los Estados Unidos. Los trastornos del espectro alcohólico fetal (FASD, por sus siglas en inglés) causan problemas cognitivos y conductuales. Además de una mayor vulnerabilidad de los trastornos por consumo de alcohol y otras sustancias, el TEAF puede provocar otros problemas de salud mental, como el trastorno por déficit de atención con hiperactividad (TDAH), depresión, ansiedad y problemas con el control de los impulsos.

“Después de que el cerebro prenatal se expone al alcohol, los endocanibinoides tienen un efecto diferente en ciertas neuronas de dopamina que están involucradas en comportamientos adictivos que cuando el cerebro no está expuesto al alcohol”, dice Shen. “El resultado final es que las neuronas de dopamina en el cerebro se vuelven más sensibles al efecto de una droga de abuso. Entonces, más adelante en la vida, una persona necesita consumir mucho menos drogas para volverse adicta”.

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Específicamente, en el área tegmental ventral (VTA) del cerebro, los endocannibinoides juegan un papel importante en el debilitamiento de las sinapsis excitatorias en las neuronas dopaminérgicas. El VTA es la parte del cerebro implicada en los procesos de adicción, atención y recompensa. Sin embargo, en un cerebro expuesto prenatalmente al alcohol, el efecto de los endocannabinoides se reduce debido a una disminución de la función de los receptores de endocannabinoides. Como resultado, las sinapsis excitatorias pierden la capacidad de debilitarse y continúan fortaleciéndose, lo que Shen cree que es un mecanismo cerebral crítico para aumentar el riesgo de adicción.

“El resultado final es que las neuronas de dopamina en el cerebro se vuelven más sensibles al efecto de una droga de abuso. Entonces, más adelante en la vida, una persona necesita consumir mucho menos drogas para volverse adicta”.
Roh-Yu Shen, científico investigador sénior, Instituto de Investigación sobre Adicciones
universidad de búfalo

La investigación de Shen aparece en el último número de The Journal of Neuroscience. Kathryn Hausknecht, asistente de investigación de RIA, fue la autora principal del artículo, con Ying-Ling Shen, PhD, ex becario postdoctoral, Rui-Xiang Wang, candidato a doctorado, Departamento de Psicología de la UB, Samir Haj-Dahmane, PhD, investigador senior de RIA científico y coinvestigador, y Shen como coautores.

RIA es un centro de investigación de la Universidad de Buffalo y líder nacional en el estudio de problemas de abuso de alcohol y sustancias. Los programas de investigación de RIA, la mayoría de los cuales tienen financiamiento para varios años, cuentan con el apoyo de subvenciones de fundaciones privadas, estatales y federales. Ubicado en el campus del centro de la UB, RIA es miembro del campus médico de Buffalo Niagara y un contribuyente clave a la reputación de excelencia en investigación de la UB. Para obtener más información, visite  buffalo.edu/ria .

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