Patrones oculares en niños: el desarrollo de la ansiedad y la emoción

Un nuevo estudio del profesor de psicología de la UCR encuentra que los niños prestan mucha atención a la información potencialmente amenazante y evitan el contacto visual cuando están ansiosos

RIVERSIDE, Calif. (www.ucr.edu) – Pasamos mucho tiempo mirando a los ojos de los demás en busca de señales sociales; nos ayuda a comprender las emociones de una persona y tomar decisiones sobre cómo responder a ellas. También sabemos que los adultos evitan el contacto visual cuando están ansiosos. Pero los investigadores saben mucho menos sobre los patrones de “mirar a los ojos” en los niños.

Según una nueva investigación de Kalina Michalska, profesora asistente de psicología en la Universidad de California, Riverside, ahora sabemos que los niños ansiosos tienden a evitar el contacto visual, y esto tiene consecuencias en la forma en que experimentan el miedo. Cuanto más corto y menos frecuente mire a los ojos de los demás, más probable es que les tenga miedo, incluso cuando no haya razón para tenerlo. Su  estudio , “Síntomas de ansiedad y la mirada de los niños durante el aprendizaje del miedo”, se publicó en la revista  The Journal of Child Psychology and Psychiatry .

“Mirar a los ojos de alguien nos ayuda a comprender si una persona se siente triste, enojada, temerosa o sorprendida. Como adultos, tomamos decisiones sobre cómo responder y qué hacer a continuación. Pero sabemos mucho menos sobre los patrones de los ojos en los niños, por lo que comprender esos patrones puede ayudarnos a aprender más sobre el desarrollo del aprendizaje social”, dijo Michalska.

Los investigadores abordaron tres preguntas principales:

  • ¿Los niños pasan más tiempo mirando a los ojos de una cara que está emparejada con algo amenazante, pero sin expresar una emoción en ese momento?
  • ¿Evitarían los niños que estaban más ansiosos mirar la región de los ojos, de forma similar a lo que se ha observado previamente en los adultos?
  • ¿Evitar el contacto visual afectaría el miedo de los niños al rostro que veían?

Para examinar estas preguntas, Michalska y sus colegas del Instituto Nacional de Salud Mental mostraron a 82 niños, de 9 a 13 años, imágenes de los rostros de dos mujeres en una pantalla de computadora. La computadora estaba equipada con un dispositivo de seguimiento ocular que les permitía medir en qué parte de la pantalla miraban los niños y durante cuánto tiempo. A los participantes se les mostró originalmente a cada una de las dos mujeres un total de cuatro veces. A continuación, una de las imágenes se emparejó con un fuerte grito y una expresión de miedo, y la otra no. Al final, los niños volvieron a ver ambas caras sin ningún sonido ni grito.

“La pregunta que nos interesaba era si los niños pasaban más tiempo mirando a los ojos de una cara que estaba emparejada con un grito que la cara que no estaba emparejada con un grito, durante esa segunda fase”, dijo Michalska.

“Examinamos el contacto visual de los participantes cuando la cara no expresaba ninguna emoción, para determinar si los niños hacen más contacto visual con alguien que está asociado con algo malo o amenazante, incluso cuando no expresan miedo en ese momento. También analizamos si las puntuaciones de ansiedad de los niños estaban relacionadas con el tiempo que los niños hacían contacto visual”.

Del estudio se pueden extraer las siguientes tres conclusiones:

  • Todos los niños pasaron más tiempo mirando a los ojos de una cara que estaba emparejada con el fuerte grito que la cara que no estaba emparejada con el grito, lo que sugiere que prestan atención a las amenazas potenciales, incluso en ausencia de señales externas.
  • Los niños que estaban más ansiosos evitaron el contacto visual durante las tres fases del experimento, para ambos tipos de rostros. Esto tuvo consecuencias por el miedo que les tenían a las caras.
  • Cuanto más evitaban los niños el contacto visual, más miedo tenían de las caras.

Las conclusiones sugieren que los niños pasan más tiempo mirando a los ojos de una cara cuando previamente se relacionaron con algo aterrador, lo que sugiere que prestan más atención a la información potencialmente amenazante como una forma de aprender más sobre la situación y planificar qué hacer a continuación.

Sin embargo, los niños ansiosos tienden a evitar hacer contacto visual, lo que conduce a una mayor experiencia de miedo. Aunque evitar el contacto visual puede reducir la ansiedad a corto plazo, el estudio encuentra que, con el tiempo, los niños pueden perderse información social importante. Esto incluye que una persona ya no sea amenazante o aterradora y, sin embargo, el niño continúe sintiéndose temeroso de esa persona.

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