Los neurocientíficos relacionan los fundamentos de la memoria con la enfermedad de Alzheimer en un estudio prometedor

Por Jasmin Gow, Pasante, Comunicaciones y Asuntos Públicos

El deterioro de la función de la memoria es un síntoma aterrador que cambia la vida asociado con la enfermedad de Alzheimer (EA), una enfermedad neurodegenerativa exhibida por deterioros cognitivos como el habla, el comportamiento y los procesos de pensamiento. Aunque es la forma más común de demencia y la prevalencia aumenta continuamente, no existe una cura. Si bien existen medicamentos para ayudar con los síntomas, la enfermedad finalmente provoca la mortalidad.

Dres. Paul Frankland y Sheena Josselyn, ambos científicos principales del Programa de Neurociencias y Salud Mental del Instituto de Investigación SickKids, han estado estudiando la memoria con la esperanza de aplicar sus hallazgos al tratamiento de la EA.

“Creo que cómo aprendemos a recordar cosas es el tema más fascinante. Somos la suma total de nuestros recuerdos. La enfermedad de Alzheimer realmente te roba tu identidad”, dice Josselyn.

Los dos formaban parte de un equipo que llevó la neurogénesis rejuvenecedora, un término para la generación de neuronas, un paso más allá.

El hipocampo es una de las pocas regiones del cerebro donde la neurogénesis continúa después del desarrollo de la adolescencia. Los pacientes con AD no tienen neuronas producidas en el hipocampo. Los científicos han estado estudiando la neurogénesis y su beneficio en la retención de recuerdos, creyendo que agregar nuevas neuronas debería mejorar la función de la memoria. Después de  que se probaron los beneficios terapéuticos   al estimular diferentes áreas del cerebro en pacientes con Parkinson, creció el interés en aplicar esto a otras condiciones neurológicas.

Las consecuencias de la enfermedad es lo que inspira la pasión de Joselyn por la investigación de la memoria. “Muchas veces, las personas que estudian el Alzheimer observan las células en un plato. Se olvidan de que realmente se trata de memoria: cómo recuerdas tu pasado, cómo puedes olvidar el nombre de tus hijos y no reconocer a las personas. Entonces, para nosotros, ese es un factor muy motivador”.

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Naturalmente, el siguiente paso para Frankland y Josselyn fue determinar si estimular el hipocampo podría beneficiar a un animal que modela la EA al aumentar la producción de neuronas, lo que con suerte resultaría en una mejor función de la memoria.

“Hay muy pocos medicamentos aprobados por la FDA para el Alzheimer y no funcionan muy bien, por lo que Paul comenzó a pensar fuera de la caja. Veamos los procesos básicos de cómo sabemos que se crean los recuerdos, y apliquemos esto a un modelo de ratón con Alzheimer”, dice Josselyn.

En su estudio más reciente se utilizaron ratones con mutaciones genéticas que imitan la enfermedad de Alzheimer   . Al igual que los pacientes, estos ratones parecen tener problemas de memoria en los laberintos y también desarrollan placas en el cerebro, una de las características características de la EA.

Había dos grupos; ratones de seis semanas (el equivalente humano a un adolescente tardío) y ratones de seis meses (el equivalente humano a un adulto de mediana edad). Los ratones realizaron dos tareas; un laberinto en el que fueron entrenados, luego tuvieron que encontrar su camino cuando se colocaron en el laberinto más tarde, y una tarea de memoria asociativa que involucró pruebas para ver si reconocían o tenían miedo al congelarse en un lugar en el que habían estado una vez antes.

“Utilizamos ratones jóvenes y viejos porque estábamos interesados ​​en descubrir los efectos de abordar el Alzheimer temprano en comparación con cuando ha progresado”, dice Frankland. “El resultado sorprendente fue que la memoria mejoró tanto si eran jóvenes como si eran mayores. La placa en el cerebro también disminuyó en ratones jóvenes, por lo que mejoramos tanto el comportamiento como la patología”.

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Ahora que Frankland, Josselyn y su equipo han demostrado que la neurogénesis mejora la función de la memoria, ¿qué sigue? Estimular la neurogénesis implica una cirugía cerebral muy invasiva y los resultados han sido mixtos. Encontrar una manera de lograr el mismo efecto con una píldora podría ser prometedor para retrasar o incluso revertir la progresión de la enfermedad.

Frankland espera que el Día Mundial del Alzheimer sea menos identificable en el futuro. “Casi todos nosotros estamos afectados por la enfermedad de Alzheimer, directa o indirectamente. Esto nos motiva a esperar reducir la prevalencia de la enfermedad y mejorar la vida de los pacientes existentes”.

La investigación de Frankland y Josselyn fue posible gracias a una donación de Jim Nicol y Christine Milne a la Fundación SickKids.

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