Los médicos de la UCLA utilizan la estimulación magnética para ‘reconectar’ el cerebro de las personas con depresión

La terapia aprobada por la FDA parece ser efectiva para algunas personas cuya condición no mejora con medicamentos

Los estadounidenses gastan miles de millones de dólares cada año en antidepresivos, pero los Institutos Nacionales de Salud estiman que esos medicamentos funcionan solo para el 60 por ciento o el 70 por ciento de las personas que los toman. Además, el número de personas con depresión  ha aumentado un 18 por ciento  desde 2005, según la Organización Mundial de la Salud, que este año lanzó una campaña mundial para alentar a las personas a buscar tratamiento.

El  Instituto Semel de Neurociencia y Comportamiento Humano de UCLA es uno de los pocos hospitales y clínicas de todo el país que ofrecen un tratamiento que funciona de una manera fundamentalmente diferente a los medicamentos. La técnica, la estimulación magnética transcraneal, emite pulsos magnéticos dirigidos a lo profundo del cerebro de los pacientes, un enfoque que se ha comparado con volver a cablear una computadora.

La TMS ha sido aprobada por la FDA para el tratamiento de la depresión que no responde a los medicamentos, y los investigadores de la UCLA dicen que se ha infrautilizado. Pero el nuevo equipo que se lanzará este verano promete hacer que el tratamiento esté disponible para más personas.

“En realidad, estamos cambiando la forma en que se organizan los circuitos cerebrales, cómo se comunican entre sí”, dijo  el Dr. Ian Cook , director del Programa de Investigación y Clínica de la Depresión de la UCLA. “El cerebro es un órgano asombrosamente cambiante. De hecho, cada vez que las personas aprenden algo nuevo, se pueden detectar cambios físicos en la estructura del cerebro”.

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Nathalie DeGravel, de 48 años, de Los Ángeles, había probado múltiples medicamentos y diferentes tipos de terapia, sin mencionar muchos terapeutas, para su depresión antes de escuchar acerca de la estimulación magnética. Ella lo discutió con su psiquiatra a principios de este año, y él la derivó rápidamente a UCLA.

En unas pocas semanas, notó un alivio del dolor de espalda que había estado experimentando; poco después, su depresión comenzó a disminuir. DeGravel dice que ahora puede reaccionar más “sabiamente” a las luchas diarias de la vida, se siente más resistente y puede hacer mucho más en la casa. Incluso actualizó su currículum para comenzar a buscar trabajo por primera vez en años.

Durante la terapia TMS, el paciente se sienta en una silla reclinable, muy parecida a la que se usa en el consultorio de un dentista, y un técnico coloca un estimulador magnético contra la cabeza del paciente en un lugar predeterminado, según las calibraciones de las imágenes cerebrales.

El estimulador envía una serie de pulsos magnéticos al cerebro. Las personas que se han sometido al tratamiento comúnmente informan que la sensación es como si alguien les diera golpecitos en la cabeza y, debido al chasquido que produce, los pacientes a menudo usan auriculares o tapones para los oídos durante una sesión.

La terapia TMS normalmente toma de 30 minutos a una hora, y las personas generalmente reciben el tratamiento varios días a la semana durante seis semanas. Pero la última generación de equipos podría hacer que los tratamientos consuman menos tiempo.

“Hay nuevos dispositivos TMS aprobados recientemente por la FDA que permitirán a los pacientes lograr los beneficios del tratamiento en un período de tiempo mucho más corto”, dijo  el Dr. Andrew Leuchter , director del servicio clínico y de investigación TMS del Instituto Semel. “Para algunos pacientes, tendremos la capacidad de reducir la duración de una sesión de tratamiento de 37,5 minutos a 3 minutos y completar un curso completo de TMS en dos semanas”.

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Leuchter dijo que algunos estudios han demostrado que la TMS es incluso mejor que la medicación para el tratamiento de la depresión crónica. El enfoque, dice, está subutilizado.

“Estamos acostumbrados a pensar en los tratamientos psiquiátricos principalmente en términos de terapias de conversación, psicoterapia o medicamentos”, dijo Leuchter. “TMS es un tipo de tratamiento revolucionario”.

Bob Holmes de Los Ángeles es uno de los 16 millones de estadounidenses que informan tener un episodio depresivo mayor cada año, y ha sufrido depresión toda su vida. Él llama al tratamiento TMS que recibió en UCLA Health un salvavidas.

“Lo que esto hizo fue volver a despertar todo, y proporcionó ese tipo de sacudida para que mi cerebro comenzara a funcionar normalmente nuevamente”, dijo.

Los médicos también están explorando si el tratamiento también podría usarse para una variedad de otras afecciones, como la esquizofrenia, la epilepsia, la enfermedad de Parkinson y el dolor crónico.

“Todavía estamos comenzando a arañar la superficie de lo que este tratamiento podría hacer para pacientes con una variedad de enfermedades”, dijo Leuchter. “Es completamente no invasivo y generalmente se tolera muy bien”.

Obtenga más información sobre el Instituto de Investigación del Cerebro de la UCLA y el  Gran Desafío de la Depresión .

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