Los anticuerpos pueden revelar el momento de la infección previa por influenza

UNIVERSITY PARK, Pensilvania. La cantidad de anticuerpos específicos contra la influenza presentes en la sangre de una persona puede indicar no solo si experimentó la influenza, sino potencialmente cuándo, un hallazgo que podría mejorar el control de la enfermedad en los trópicos, donde la temporada de influenza es interminable.

En el estudio más grande de su tipo, un equipo internacional, dirigido por investigadores de la Unidad de Investigación Clínica de la Universidad de Oxford en Ciudad Ho Chi Minh, Vietnam, el Centro Médico Erasmus en Róterdam, Países Bajos, y la Universidad Estatal de Pensilvania, identificaron concentraciones de anticuerpos que corresponden a exposición reciente y pasada a la cepa de gripe H1N1, la cepa involucrada en la pandemia de gripe de 2009. Un artículo que describe la investigación se publica en la edición de julio de la revista Scientific Reports.

“Los brotes de enfermedades y las epidemias a menudo se monitorean contando a las personas que muestran síntomas de infección, pero esto solo captura a las personas que están lo suficientemente enfermas como para ser identificadas”, dijo Maciej Boni, profesor asociado de biología en Penn State y autor principal del artículo. “Con muestras de sangre, puede capturar a todos los que alguna vez estuvieron infectados porque las personas no pueden ocultar sus señales de anticuerpos”.

Los anticuerpos defienden contra el ataque viral y su número aumenta en presencia de una infección como la influenza. Aproximadamente un mes después de la infección, la cantidad de anticuerpos específicos contra la gripe en la sangre comienza a disminuir, pero algunos anticuerpos continúan circulando mucho después de que el virus haya desaparecido. En el pasado, los científicos han medido la concentración de anticuerpos restantes para identificar si una persona ha estado expuesta al virus, pero los resultados de estas pruebas generalmente se han limitado a describir la presencia o ausencia de una infección pasada.

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“En este estudio demostramos que hay mucha más información en las mediciones de la concentración de anticuerpos que solo la presencia o ausencia”, dijo Boni. “Nuestros resultados muestran que la concentración de anticuerpos debería poder proporcionar información sobre el momento de la infección por influenza pasada”.

Esta información es especialmente valiosa en climas tropicales. “En regiones templadas como los Estados Unidos, podríamos recolectar muestras de sangre cuando termine la temporada de gripe para ver qué porcentaje de personas se infectaron durante esa temporada de gripe”, explica Boni. “Pero en los trópicos no hay temporada de gripe; puede estar circulando constantemente o puede aparecer en oleadas. Si todo lo que mide es la presencia o ausencia de anticuerpos, no puede determinar cuándo se infectaron esos individuos”.

El equipo de investigación analizó más de 20.000 muestras de sangre de cuatro hospitales en el sur de Vietnam, tomadas cada dos meses entre 2009 y 2013.

“Este es el estudio más grande de su tipo, y era necesario desarrollar métodos estadísticos personalizados para este análisis”, dijo Nguyen Thi Duy Nhat, estudiante de posgrado en la Unidad de Investigación Clínica de la Universidad de Oxford en el momento del estudio y primer autor del artículo. Esta inmensa empresa permitirá al equipo trazar un mapa de la dinámica de la cepa de gripe H1N1 en los trópicos en la siguiente fase de su investigación.

“La pandemia de influenza de 2009 nos enseñó la importancia de comprender la historia de exposición en la comunidad como un factor del impacto de una pandemia”, dijo Marion Koopmans, directora del Departamento de Virociencia del Centro Médico Erasmus y autora principal del estudio. “Aquí, presentamos un enfoque novedoso que mide el historial de exposición de una población a los virus que circulan actualmente. Este trabajo nos ayudará a evaluar quién está en mayor riesgo durante un nuevo brote de influenza”.

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El equipo de investigación definió cuatro categorías de concentraciones de anticuerpos específicos contra H1N1. Las concentraciones más altas indican exposición a H1N1 en los últimos seis meses, las segundas concentraciones más altas indican exposición superior a los seis meses anteriores y las dos categorías de concentraciones más bajas indican que no hubo exposición previa al virus. El uso de estas categorías podría permitir a los funcionarios de salud pública en otros lugares tropicales determinar las tasas de infección de H1N1 con un muestreo sistemático, por ejemplo, examinando un subconjunto de la población cada enero para determinar la tasa de infección del año anterior.

Los investigadores utilizaron una micromatriz de proteínas, una prueba a gran escala de alto rendimiento que mide las interacciones de un gran número de proteínas en paralelo, para medir las concentraciones de anticuerpos. Desarrollada en los Países Bajos, esta técnica relativamente nueva permite mediciones precisas de anticuerpos con volúmenes muy pequeños de sangre.

“Este microarreglo de proteínas tiene una alta reproducibilidad y puede proporcionar especificidad a 16 cepas de influenza diferentes”, dijo Erwin de Bruin, técnico de laboratorio sénior en el Centro Médico Erasmus y autor del estudio. “El pequeño volumen de sangre requerido proporciona una forma más sencilla de realizar grandes estudios epidemiológicos”.

“Esta micromatriz y la información adicional sobre el momento de la infección a partir de las concentraciones de anticuerpos podrían cambiar la forma en que monitoreamos la enfermedad en los trópicos”, agrega Boni. “Actualmente, los sistemas de salud pública monitorean los anticuerpos después de un brote o con fines de investigación, pero la mayor parte del esfuerzo de monitoreo se enfoca en los síntomas a través de la vigilancia hospitalaria. Para la próxima década, es posible que podamos realizar una vigilancia regular de la sangre, lo que nos daría una mejor idea de las enfermedades que circulan en una población. Este tipo de vigilancia es especialmente importante en los países tropicales donde surgen muchos virus nuevos”.

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La investigación fue financiada por Wellcome Trust y la Asociación Médica Británica y fue apoyada por el Consejo Nacional de Investigación Médica y de Salud de Australia y el Proyecto Castellum del Ministerio holandés de Asuntos Económicos, Agricultura e Innovación.

la universidad estatal de pensilvania

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