Las nalgadas se relacionan con el aumento de los problemas de comportamiento de los niños

Los niños que han sido azotados por sus padres a los 5 años muestran un aumento en los problemas de comportamiento a los 6 y 8 años en relación con los niños que nunca han sido azotados, según nuevos  hallazgos  en  Psychological Science , una revista de la  Association for Psychological Science .

El  estudio , que utiliza una técnica estadística para aproximar la asignación aleatoria, indica que este aumento de los problemas de comportamiento no puede atribuirse a varias características del niño, los padres o el entorno del hogar, sino que parece ser el resultado específico de los azotes.

“Nuestros hallazgos sugieren que las nalgadas no son una técnica efectiva y en realidad empeoran el comportamiento de los niños, no lo mejoran”, dice la psicóloga Elizabeth T. Gershoff (Universidad de Texas en Austin), autora principal del estudio.

Históricamente, tratar de determinar si el uso de azotes por parte de los padres en realidad causa que los niños desarrollen problemas de comportamiento ha sido difícil, porque los investigadores no pueden realizar éticamente experimentos que asignen al azar a los padres a azotar o no.

“Los padres dan nalgadas por muchas razones, como su nivel educativo o cultural o lo difícil que es el comportamiento de sus hijos. Estas mismas razones, que llamamos factores de selección, también pueden predecir los problemas de conducta de los niños, lo que dificulta determinar si las nalgadas son de hecho la causa de los problemas de conducta”, explicó Gershoff. “Nos dimos cuenta de que el método estadístico de coincidencia de puntaje de propensión podría ayudarnos a acercarnos lo más posible a un experimento”.

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Gershoff y los coautores Kierra MP Sattler (Universidad de Texas en Austin) y Arya Ansari (Universidad de Virginia) examinaron datos de 12 112 niños que participaron en el Estudio Longitudinal de la Primera Infancia representativo a nivel nacional. Cuando los niños tenían 5 años, sus padres informaron cuántas veces le habían pegado a su hijo en la última semana (si las había). Los investigadores clasificaron a cualquier niño cuyo padre proporcionara un número distinto de cero como si hubiera sido azotado.

Luego, los investigadores compararon a los niños que habían sido azotados con los que no, de acuerdo con 38 características relacionadas con el niño y la familia, entre ellas: la edad, el sexo, la salud general y los problemas de comportamiento del niño a los 5 años; la educación, edad y estado civil de los padres; el nivel socioeconómico de la familia y el tamaño del hogar; y factores relacionados con la calidad de crianza y el conflicto en el hogar.

Al emparejar a los niños de esta manera, se obtuvieron dos grupos de niños cuya principal diferencia era si sus padres los habían azotado, lo que efectivamente explica otros factores que podrían influir de manera plausible en el comportamiento tanto del padre como del niño. Este enfoque permitió a los investigadores aproximar la asignación aleatoria de los participantes a los grupos, un sello distintivo del diseño experimental.

Para medir los problemas de comportamiento de los niños a lo largo del tiempo, Gershoff, Sattler y Ansari examinaron las calificaciones de los maestros cuando los niños tenían 5, 6 y 8 años. Los maestros de los niños informaron la frecuencia con la que los niños discutían, peleaban, se enojaban, actuaban impulsivamente y perturbaban las actividades en curso.

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Los resultados fueron claros: los niños que habían sido azotados a los 5 años mostraron mayores aumentos en los problemas de comportamiento a los 6 años y también a los 8 años en comparación con los niños que nunca habían sido azotados.

Gershoff y sus colegas realizaron un análisis similar solo con los niños que habían sido azotados por sus padres, comparando a los niños que habían sido azotados la semana anterior al estudio (lo que sugiere azotes frecuentes) y los que no. Los niños que recibieron nalgadas en la última semana a los 5 años también experimentaron mayores aumentos en el comportamiento problemático a los 6 y 8 años en comparación con los niños que no recibieron nalgadas con tanta frecuencia.

“El hecho de que saber si un niño alguna vez había sido azotado fuera suficiente para predecir sus niveles de problemas de conducta años más tarde fue un poco sorprendente”, dice Gershoff. “Sugiere que las nalgadas en cualquier frecuencia son potencialmente dañinas para los niños”.

“Aunque docenas de estudios han relacionado las nalgadas tempranas con problemas posteriores de comportamiento infantil, este es el primero en hacerlo con un método estadístico que se aproxima a un experimento”, concluyó.

Esta investigación fue apoyada por subvenciones otorgadas por el Instituto Nacional de Salud Infantil y Desarrollo Humano Eunice Kennedy Shriver (R24HD042849, Investigador Principal: DJ Umberson; T32HD007081, Investigadores Principales: RK Raley y ET Gershoff), por una subvención de la Fundación Nacional de Ciencias ( 1519686, Investigadores Principales: ET Gershoff y R. Crosnoe), y por una subvención del Instituto de Ciencias de la Educación, Departamento de Educación de EE. UU. (R305B130013, Investigador Principal: S. Rimm-Kaufman).

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