La realidad virtual reduce el dolor fantasma en parapléjicos

La realidad virtual reduce el dolor del cuerpo fantasma en los parapléjicos y crea la ilusión de que pueden sentir que sus piernas paralizadas son tocadas nuevamente. Los resultados podrían algún día traducirse en terapias para reducir el dolor crónico en parapléjicos.

En una investigación revolucionaria dirigida por el neurocientífico Olaf Blanke y su equipo en la EPFL, Suiza, los científicos muestran que el dolor del cuerpo fantasma se puede reducir en los parapléjicos creando una ilusión corporal con la ayuda de la realidad virtual. Los resultados se publican en la edición impresa de hoy de  Neurology .

“Logramos provocar una ilusión: la ilusión de que las piernas del sujeto estaban siendo golpeadas suavemente, cuando en realidad el sujeto estaba siendo golpeado en la espalda, por encima de la lesión de la médula espinal”, explica Blanke, autor principal del estudio y titular de la Cátedra Fundación Bertarelli en Neuroprótesis Cognitivas. “Cuando hicimos esto, los sujetos también informaron que su dolor había disminuido”.

Los parapléjicos sufren por no volver a sentir las piernas, pero la afección suele ir acompañada de dolor neuropático debido a la lesión de la médula espinal. El paciente siente dolor que se origina en las piernas, aunque no se siente nada más debajo de la lesión. La sensación de dolor es real y, sin embargo, completamente resistente a la terapia con medicamentos. Ahora, la realidad virtual puede ser la clave para aliviar el dolor de este tipo de dolor, y la solución pasa por restaurar el sentido del tacto.

“Tocamos la espalda del sujeto cerca de los hombros y el sujeto experimentó la ilusión de que el golpeteo se originó en las piernas paralizadas”, explica Polona Požeg, coautora del estudio y ahora neurocientífica en el Hospital Universitario de Lausana (CHUV). “Esto se debe a que el sujeto también recibió estímulos visuales de piernas simuladas siendo golpeadas, vistas a través del casco de realidad virtual, por lo que el sujeto las vio de forma inmersiva como si fueran sus propias piernas”.

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La configuración experimental incluye un par de piernas ficticias, una cámara, gafas de realidad virtual y dos varillas. Las piernas son filmadas por una cámara. En tiempo real, el video se transmite a las gafas de realidad virtual que usa el paciente parapléjico. El sujeto ve las piernas del muñeco vistas desde arriba, como si mirara hacia abajo sobre sus propias piernas. Con esta configuración en su lugar, el científico golpea la espalda del paciente con una varilla mientras golpea simultáneamente las piernas del maniquí con la otra.

Por lo tanto, el sujeto recibe dos estímulos, uno táctil en la espalda, el otro visual de la pantalla de realidad virtual. A pesar de ser consciente de que le tocan la espalda, el sujeto todavía comienza a sentir que el golpeteo proviene de las piernas paralizadas.

“Se necesitan unos minutos de tapping simultáneo para que se produzca la ilusión”, dice Blanke. “El golpeteo en la espalda se traslada a las piernas porque el estímulo visual domina sobre el táctil”.

La investigación supera los límites de cómo se puede utilizar la realidad virtual para implementar estímulos conflictivos, con el objetivo de manipular en última instancia el cerebro en la forma en que experimenta el cuerpo por razones terapéuticas.

Con base en estos hallazgos, los investigadores están desarrollando actualmente una tecnología de realidad virtual que automatiza las estimulaciones visuo-táctiles, una terapia digital inmersiva, que las personas con lesión de la médula espinal y otras afecciones de dolor crónico pueden usar regularmente en el hogar.

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