Los macacos y otros animales tienen grandes dificultades para distinguir entre secuencias de estímulos. Esto podría ser lo que separa a los humanos de otros animales. Foto: Johan Lind/N

“Los datos que presentamos en nuestro estudio indican que los humanos han desarrollado una capacidad superior para manejar información secuencial. Sugerimos que esta puede ser una pieza importante del rompecabezas para comprender las diferencias entre humanos y otros animales”, dice Magnus Enquist, director del Centro para el Estudio de la Evolución Cultural de la Universidad de Estocolmo.

El nuevo estudio recopiló datos de 108 experimentos con aves y mamíferos, mostrando que las especies encuestadas tenían grandes dificultades para distinguir entre ciertas secuencias de estímulos.

“En algunos experimentos, los animales tenían que recordar el orden en que se encendían una lámpara verde y una roja. Incluso esta simple discriminación resultó ser muy difícil, y las dificultades aumentan con secuencias más largas. Por el contrario, los animales se desempeñan tan bien como los humanos en la mayoría de los casos en los que tienen que distinguir entre estímulos únicos, en lugar de secuencias”, dice Johan Lind, coautor del estudio y profesor asociado en la Universidad de Estocolmo.

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Reconocer secuencias de estímulos es un requisito previo para muchas características humanas únicas, por ejemplo, el lenguaje, las matemáticas o juegos estratégicos como el ajedrez. Después de establecer que los animales no humanos tienen problemas para distinguir secuencias de estímulos, los investigadores propusieron una teoría de por qué es así.

“Descubrimos que las capacidades limitadas de los animales no humanos pueden explicarse por un tipo de memoria más simple que no representa fielmente la información secuencial. Usando un modelo matemático, mostramos que esta memoria más simple explica los resultados de los experimentos con animales”, dice Stefano Ghirlanda, autor principal del estudio y profesor de psicología en el Brooklyn College y el CUNY Graduate Center.

Esta investigación puede explicar por qué ningún animal entrenado en lenguaje ha dominado con éxito aspectos secuenciales del lenguaje, como la diferencia entre “el perro mordió a la señora” y “la señora mordió al perro”. La hipótesis de los investigadores es que, en algún momento durante la prehistoria humana, evolucionó la capacidad de reconocer y recordar secuencias de estímulos, lo que respalda la evolución posterior del lenguaje, la planificación y el razonamiento a nivel humano.

El artículo Memoria para secuencias de estímulos: ¿una división entre humanos y otros animales? se publica en la Royal Society Open Science .

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