La investigación tiene como objetivo dar forma a tratamientos más precisos para la depresión en las mujeres

Por Andrew Schwartz

Entre las mujeres en los Estados Unidos, la depresión está en niveles epidémicos: aproximadamente 12 millones de mujeres en los Estados Unidos experimentan depresión clínica cada año, y más del 12 por ciento de las mujeres pueden esperar experimentar depresión en su vida. Además, muchos expertos creen que es probable que las cifras sean más altas, dado el grado de subestimación de la afección, el hecho de que la depresión en las mujeres a menudo se diagnostica erróneamente y el hecho de que menos de la mitad de las mujeres que experimentan depresión clínica alguna vez buscarán atención.

Las implicaciones para la salud pública son innegables. Más allá del impacto aislado de la afección, la depresión puede tener efectos duraderos en la salud física y mental que se extienden a lo largo de la vida de un individuo, y las investigaciones también indican que la depresión de una madre puede afectar el desarrollo mental y físico de su hijo.

En respuesta a estas preocupaciones, la decana interina Sandra Weiss de la  Escuela de Enfermería de UC San Francisco  está dirigiendo tres importantes estudios destinados a arrojar luz sobre algunos de los problemas más apremiantes que enfrentan las mujeres estadounidenses con depresión y los médicos que las tratan.

Estudio Nacional Caracteriza Síntomas

El primer estudio analiza sistemáticamente la etiología, los factores desencadenantes, los síntomas, las comorbilidades y el tratamiento de las mujeres que experimentan depresión con la esperanza de que una comprensión más completa y detallada del trastorno pueda mejorar la detección en entornos de atención primaria y conducir a tratamientos dirigidos con mayor precisión. . Weiss es co-investigador principal de este estudio multisitio a nivel nacional que involucra a nueve universidades líderes. Financiado por la  Red Nacional de Centros de Depresión  y sus sitios participantes, el estudio inscribe a mujeres desde la adolescencia hasta la vejez, principalmente mujeres que aún no están bajo tratamiento con un profesional de salud mental.

“Este no es el grupo típico de mujeres en la mayoría de los estudios de depresión”, dice Weiss. “En cambio, estamos tratando de comprender la presentación de los síntomas de la depresión y la ansiedad comórbida evaluando a las mujeres en entornos no psiquiátricos, como obstetricia y ginecología, atención primaria o entornos pediátricos donde los hijos de las mujeres reciben atención”.

Algunas de las preguntas que explora el estudio son: ¿Cuántas de estas mujeres cumplen los criterios para la depresión y, de ellas, cuántas llegan realmente al tratamiento? ¿Qué tipos de tratamiento son los más comunes y cómo se relaciona el tratamiento con la gravedad y la naturaleza de sus síntomas? Si el estudio puede ofrecer algunas respuestas definitivas a estas preguntas, podría modificar las pautas de detección y derivación y, tal vez, abogar por recursos de salud mental y del comportamiento más integrados en entornos de atención primaria y especializada. Algunos estudios han demostrado que la integración de la salud del comportamiento en la atención primaria puede ayudar a detectar problemas de salud mental antes de que se vuelvan más graves y, por lo tanto, más difíciles de tratar.

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Además, Weiss espera que ella y sus colegas investigadores puedan contribuir al conocimiento emergente sobre la mejor manera de orientar las opciones de tratamiento a un conjunto particular de síntomas, en un momento particular de la vida: una forma de medicina de precisión para la depresión de las mujeres. El estudio utiliza herramientas estandarizadas y validadas para determinar, por ejemplo, si existen diferentes grupos de síntomas que pueden reflejar diferentes subtipos de depresión de las mujeres y cómo los síntomas pueden diferir en diferentes momentos de la vida de una mujer. Los hallazgos que surjan podrían ayudar a crear más pautas clínicas basadas en evidencia que los enfoques de tratamiento actuales, que tienden a basarse en las mismas pautas para hombres y mujeres o en la sabiduría clínica de un proveedor individual.

Agrega que el estudio también podría ayudar a los médicos a comprender las posibles señales de alerta de la depresión. “Una de las cosas interesantes para mí es que se cree ampliamente que las personas se deprimen más a medida que envejecen, pero hasta ahora hemos encontrado que las mujeres mayores están menos deprimidas”, dice Weiss. “También encontramos la importancia de un determinante social clave: cuando las mujeres están desempleadas, tienen más del doble de probabilidades de sufrir depresión. Aunque ha habido evidencia de este efecto para los hombres, a menudo se ha asumido que el empleo per se no es particularmente importante para la salud mental de las mujeres”.

Si bien el estudio, que comenzó en 2014, se llevará a cabo durante un período prolongado, se aceptó un artículo inicial, basado en la primera ola de participantes, para su publicación en el  Journal of Women’s Health . El documento demuestra la viabilidad de crear una infraestructura multisitio a gran escala y gestionar un registro complejo de datos de diversos profesionales y sitios clínicos.

“Es muy emocionante crear un conjunto de datos agrupados en colaboración con los principales expertos en depresión del país”, dice Weiss. “Ya tenemos 1500 participantes y planeamos aumentar el número sustancialmente, así como seguir a la cohorte a lo largo del tiempo”.

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Transmisión de angustia psicológica de madre a hijo

La importancia de este estudio más grande crece cuando se consideran otros dos estudios en los que Weiss es el investigador principal, ambos financiados por los  Institutos Nacionales de Salud  (NIH). El primero examina cómo la exposición de un feto a las hormonas relacionadas con el estrés puede afectar el desarrollo de las áreas del cerebro que dan forma a la respuesta del bebé al estrés después del nacimiento, con consecuencias duraderas para la salud mental y física posterior.

Con base en su investigación anterior, Weiss plantea la hipótesis de que las hormonas relacionadas con el estrés durante el embarazo, ya sea de los corticosteroides recetados como parte del tratamiento o de la propia producción hormonal de la madre, pueden programar el desarrollo del sistema de respuesta al estrés en los bebés prematuros.

“Los corticosteroides recetados ayudan a promover el desarrollo pulmonar del feto y reducen el riesgo de muerte en bebés prematuros, pero nuestros datos iniciales sugieren que los bebés cuyas madres reciben corticosteroides tienen dificultades para generar una respuesta normal a los factores estresantes, como se muestra en los niveles de cortisol suprimidos y la variabilidad de la frecuencia cardíaca amortiguada. ”, dice Weiss. “Esta dificultad no se encontró entre los bebés cuyas madres no recibieron corticosteroides, lo que nos preocupa que la exposición a estas hormonas pueda modificar el desarrollo del sistema de respuesta al estrés del bebé, conocido como el eje HPA [hipotalámico-pituitario-suprarrenal] .”

Agrega que las hormonas del estrés que una madre secreta en respuesta a su propia angustia psicológica también pueden afectar el desarrollo del eje HPA del bebé. Debido a que el estrés puede modificar varios sistemas biológicos importantes, el equipo de Weiss también está estudiando sus efectos sobre el microbioma y la longitud de los telómeros del bebé. Los telómeros, tapas en los extremos de cada hebra de ADN, protegen los cromosomas y afectan la forma en que envejecen las células.

“Cada vez hay más pruebas de la investigación con animales”, señala Weiss, “de que el estrés está relacionado con niveles más altos de bacterias patógenas en el microbioma, que, a su vez, tienen un efecto perjudicial para la salud. Pero casi no hay datos disponibles para explicar cómo la exposición fetal al estrés y sus hormonas relacionadas pueden afectar el desarrollo temprano del microbioma en los bebés humanos”. Weiss está examinando el efecto del estrés materno sobre la disminución de la integridad celular midiendo la longitud de los telómeros.

Para evaluar cómo la exposición hormonal en el útero afectará todos estos aspectos importantes del desarrollo a lo largo del tiempo, el equipo de Weiss está siguiendo a los bebés durante su primer año de vida. Ella tiene la esperanza de que los resultados de este estudio ayuden a los médicos a identificar quién puede estar en mayor riesgo de cualquier efecto adverso de los corticosteroides y, por lo tanto, ayude a los médicos a sopesar mejor los riesgos y beneficios de estos tratamientos. “También podemos adaptar las intervenciones para aquellas madres que son más vulnerables a la luz de sus perfiles de estrés y depresión”, dice ella.

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Efectos de la depresión en la interacción madre-hijo

En su segundo estudio financiado por los NIH, Weiss analiza el impacto de la depresión materna en la interacción de una madre con su bebé.

“La crianza de los hijos involucra algunas de las habilidades y destrezas más complejas de cualquier rol en la vida”, dice Weiss. “Puede ser muy difícil para las mujeres que luchan con sus propios desafíos emocionales brindar una atención que sea sensible a las necesidades del niño, asegure una estimulación cognitiva y de otro tipo efectiva, exprese una consideración positiva y reduzca la angustia de su hijo de manera óptima”.

Con investigadores de otras dos universidades estadounidenses, Weiss está estudiando cómo las adversidades como la pobreza y el trauma, los otros problemas de salud mental de la madre y las características únicas de su bebé pueden influir en si la depresión de una madre tiene un impacto negativo en la forma en que se relaciona con su hijo. Al comprender el efecto de estos factores moderadores, los médicos podrán identificar mejor a las madres con un riesgo particular de problemas de crianza. Luego, las intervenciones preventivas se pueden adaptar para enfocarse en las familias más vulnerables, así como las cualidades específicas de los padres que necesitan atención.

“Tengo grandes expectativas para la investigación que estamos haciendo”, dice Weiss. “Creo que, en última instancia, los hallazgos de nuestros estudios pueden marcar una diferencia real para ayudar a las mujeres que experimentan depresión y estrés, y para prevenir secuelas adversas para sus hijos. De esto se trata todo para mí; es por eso que obtengo tal propósito y satisfacción como científico”.

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