La ansiedad y el cerebro: una introducción

No debería sorprenderte que tu cerebro sea la fuente de tu ansiedad. La ansiedad no solo se manifiesta en los pensamientos, sino que también afecta la química de su cerebro de una manera que puede alterar los pensamientos futuros y afectar la forma en que funciona todo su cuerpo.

La ansiedad puede ser un trastorno preocupante, pero también fascinante. La ansiedad puede causar síntomas físicos incluso cuando no se siente ansioso, cambiar genuinamente la forma en que responde a los eventos de la vida y reforzarse en función de los comportamientos que cambia como resultado de su ansiedad. En este artículo, examinaremos la compleja relación entre la ansiedad y el cerebro.

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No te preocupes por la biología

La ansiedad puede estar forjada por años de experiencias. Pero en algunos casos, es posible que haya nacido con problemas para crear algunos de los neurotransmisores que controlan el estado de ánimo, lo que indica que estaba predispuesto a desarrollar ansiedad.

Sin embargo, lo sorprendente del cerebro es que incluso si su ansiedad está en su ADN, aún puede controlarla con los tratamientos de ansiedad adecuados.

Neurotransmisores y ansiedad

Su cerebro responde directamente a los neurotransmisores: pequeñas sustancias químicas dentro de su cuerpo que envían mensajes a su cerebro sobre cómo debe sentirse, pensar, actuar y más. Muchos neurotransmisores se han relacionado con la ansiedad, incluidos:

  • serotonina
  • GABA
  • norepinefrina

Incluso la dopamina puede desempeñar un papel en la ansiedad, o al menos tener un efecto calmante en quienes ya viven con síntomas de ansiedad. Curiosamente, demasiada o muy poca cantidad de cualquier hormona también puede afectar la ansiedad de diferentes maneras. El problema es con el equilibrio. Si su cerebro no tiene suficiente serotonina, por ejemplo, puede causarle síntomas de ansiedad.

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Cuando se trata de la producción de neurotransmisores, la verdad es que la causa y el efecto rara vez se conocen. A menudo es imposible distinguir entre un equilibrio pobre de neurotransmisores como resultado de la experiencia de vida o un equilibrio pobre de neurotransmisores como resultado de la genética. Ambos pueden ocurrir en cualquier persona que viva con ansiedad y, en algunos casos, una combinación de ambos puede ser responsable de los síntomas de ansiedad.

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Ansiedad y Activación Cerebral

Hay dos partes diferentes en un trastorno de ansiedad, y alguien con ansiedad puede sufrir una o ambas. La primera parte es mental: preocupaciones verbales, pensamientos nerviosos, etc. La segunda parte de la ansiedad es física. Por ejemplo, latidos cardíacos acelerados, ataques de pánico, mareos y otros síntomas físicos.

Es posible experimentar síntomas físicos con menos preocupación y es posible preocuparse a menudo sin muchos síntomas físicos. Los investigadores también encontraron que ambos excitaban diferentes partes del cerebro. Aquellos con pensamientos de preocupación mostraron más actividad cerebral izquierda cuando estaban nerviosos. Aquellos con síntomas físicos experimentaron más actividad cerebral derecha.

Otro estudio analizó la forma en que las personas con fobia a las arañas reaccionaron ante la creencia de que iban a encontrarse con una araña. Descubrieron que aquellos con fobia tenían su corteza cingulada anterior dorsal (CCA), la ínsula y el tálamo más activos que aquellos sin fobia.

Otro estudio más de la Universidad de Wisconsin – Madison encontró que las personas con trastorno de ansiedad generalizada parecían tener una conexión más débil entre el área de la materia blanca del cerebro y la corteza prefrontal y anterior. Esto se comparó con aquellos sin trastorno de ansiedad generalizada y los resultados parecieron ser significativos.

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Estas son solo algunas de las formas en que la ansiedad puede activar el cerebro.

Hormonas y ansiedad

Los equilibrios hormonales también pueden afectar la ansiedad. Muchas hormonas diferentes tienen un efecto sobre la química del cerebro y la producción y el equilibrio de los neurotransmisores, por lo que si estas hormonas parecen estar desequilibradas, el resultado puede ser ansiedad.

Algunos ejemplos de hormonas que afectan el cerebro incluyen:

  • Adrenalina/Epinefrina La adrenalina es una de las causas más comunes de los síntomas de ansiedad. Su cuerpo lo libera cuando su sistema de lucha o huida está activo y provoca el aumento de la frecuencia cardíaca, la tensión muscular y más. En algunos casos, el estrés y la ansiedad a largo plazo pueden dañar su capacidad para controlar la adrenalina, lo que provoca más síntomas de ansiedad.
  • Hormona tiroidea La hormona tiroidea parece regular la cantidad de serotonina, norepinefrina y ácido gamma-aminobutírico (GABA) que se produce y distribuye al cerebro, por lo que los problemas con la tiroides también pueden aumentar el riesgo de desarrollar ansiedad.

Varias hormonas pueden causar ansiedad, y un cambio en la química del cerebro puede aumentar la producción de hormonas que provocan más síntomas de ansiedad.

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Los ataques de pánico y el cerebro

Los ataques de pánico son una forma de ansiedad particularmente angustiosa y también pueden deberse a la salud del cerebro. Los investigadores han descubierto que las personas con ataques de pánico a menudo tienen una amígdala hiperactiva. Si bien no está claro qué crea esta actividad excesiva, el hecho de que esa área del cerebro parezca contribuir a los ataques de pánico indica que algún aspecto del cerebro tiene el control de la experiencia del ataque de pánico.

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Otros vínculos entre la ansiedad y el cerebro

Otra relación interesante entre la ansiedad y el cerebro es que la ansiedad a largo plazo puede dañar el cerebro de una manera que podría causar más ansiedad. Los investigadores han descubierto que cuando no se trata el trastorno de ansiedad, la corteza prefrontal dorsomedial, el cíngulo anterior, el hipocampo, la corteza prefrontal dorsolateral y la corteza orbitofrontal parecen disminuir de tamaño. Cuanto más tiempo pasa sin tratar la ansiedad, más pequeños y débiles parecen ser.

Lo interesante es que estos cambios no solo afectan los síntomas de ansiedad, sino que también crean pensamientos ansiosos. Las personas con ansiedad pueden sentir que sus pensamientos son completamente naturales, cuando en realidad el cerebro contribuye a ese tipo de pensamiento negativo.

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Tratar la ansiedad cuando tiene una causa cerebral

Aquellos que escuchan que sus cerebros pueden ser responsables de su ansiedad a menudo se sienten un poco desesperanzados, como si esto significara que su ansiedad no puede ser detenida o tratada. Afortunadamente, el cerebro es increíblemente adaptable. Puede responder al aprendizaje, y puede responder a experiencias y habilidades mentales.

Es por eso que, aunque puede haber partes de su cerebro que generen ansiedad debido al tamaño, la producción de hormonas, la receptividad de los neurotransmisores, etc., puede cambiarlas aprendiendo herramientas de relajación y mecanismos de afrontamiento que le permitan controlar su ansiedad en general.

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