Investigadores identifican una proteína fundamental para garantizar la regeneración del hígado

Investigadores de la Facultad de Medicina de la Universidad de Barcelona y del Centro de Investigación Biomédica CELLEX del IDIBAPS, en colaboración con científicos de la Universidad de Sydney, la Universidad de Londres y el Instituto de Investigación Sant Joan de Déu, han identificado en un estudio con ratones un proteína fundamental para garantizar la restauración y regeneración del hígado después de un trasplante o cirugía hepática.

El estudio, liderado por los profesores del Departamento de Biomedicina Carles Rentero y Carles Enrich, demostró que la regeneración del hígado tras una resección -operación en la que se extrae una parte del órgano- no podría producirse en ratones sin la proteína Anexina A6 (AnxA6). Estos resultados, publicados en la revista Hepatology, podrían tener un impacto en la futura estrategia terapéutica para tratar el daño hepático.

Los autores señalaron que el estudio es “altamente relevante” para el creciente número de pacientes con enfermedades hepáticas en todo el mundo. Para estas enfermedades, la única cura es un trasplante de hígado, generalmente parcial, y luego necesitan que el órgano esté completo y saludablemente restaurado.

Una de las proteínas más abundantes en el hígado.

El hígado de los mamíferos tiene la capacidad de restaurarse tras una resección, traumatismo o intoxicación, así como en determinadas situaciones fisiológicas, como el embarazo o la lactancia. Esta característica del hígado es la base del éxito en los trasplantes de donantes vivos.

En el estudio, los investigadores estudiaron la función de AnxA6 en ratones, una de las proteínas más abundantes en el hígado. “Este es el primer estudio que identifica la función de esta proteína en el hígado  in vivo , ya que su función es bastante desconocida en procesos fisiológicos y procesos de enfermedad”, afirma Carles Enrich.

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Los resultados muestran cómo la regeneración de este órgano tras la resección hepática no se produjo en ratones sin la mencionada proteína, lo que provocó la muerte de los animales. Esto se relacionó con una caída irreversible de los niveles de glucosa en sangre, elemento fundamental en el funcionamiento hepático. “Para restaurar un hígado sano después de una resección hepática, los restos del órgano deben asumir funciones críticas, como mantener los niveles de glucosa en sangre entre comidas. Para que se produzca esta regeneración, los músculos tienen que descomponer las proteínas para aportar sus constituyentes básicos, los aminoácidos, para que las células del hígado puedan tomar y utilizar estas moléculas para crear glucosa”, apunta Carles Rentero.

En este sentido, los investigadores vieron que los ratones sin AnzA6 no tenían moléculas básicas para empezar a crear glucosa. “El estudio demuestra que los transportadores SNAT4, proteínas de la membrana celular que toman aminoácidos, no aparecen en la superficie de las células hepáticas de estos ratones, lo que imposibilita la captación de aminoácidos fundamentales como la alanina en sangre, y por tanto la producción de glucosa” , apunta Carles Enrich.

“Sorprendentemente -continúa el investigador- la reinserción de AnxA6 en el hígado mediante terapia génica o poniendo glucosa en la bebida para ratones después de la cirugía restauró la supervivencia de estos animales”.

Influencia potencial en la investigación contra el daño hepático

Según los investigadores, estos resultados arrojan luz sobre las posibilidades de si AnzA6 o la glucosa en sangre pueden tener un papel a la hora de regenerar el hígado y aliviar la insuficiencia hepática, ya que podría cambiar los protocolos de actuación médica durante un proceso de insuficiencia hepática. Sin embargo, esto es muy especulativo, y es solo una posibilidad que habría que estudiar”, dice Carles Rentero.

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Este artículo es la culminación de siete años de investigación y una estrecha colaboración con más de veinte investigadores de la Universidad de Sydney y la Universidad de Londres, y recientemente con el Instituto de Investigación Sant Joan de Déu (Barcelona). El estudio se ha realizado con la financiación del Ministerio de Ciencia, Innovación y Universidades y la Fundación La Marató de TV3.

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