Investigadores de Purdue revolucionan el control de enfermedades transmitidas por vectores

WEST LAFAYETTE, Ind. — La profesora de entomología de la Universidad de Purdue, Catherine Hill, está investigando una forma de responder a enfermedades nuevas y reemergentes transmitidas por vectores, específicamente sin acabar con la población de mosquitos.

Los vectores artrópodos incluyen insectos como mosquitos, flebótomos, tábanos y garrapatas. Estos insectos transmiten enfermedades al morder a un huésped; y muchas de estas enfermedades van en aumento debido al crecimiento de la población humana, el cambio climático y la destrucción del hábitat, dice Hill.

El aumento de la población humana lleva a que grandes grupos de personas se trasladen para encontrar más recursos. Estas personas traen enfermedades a las que la gente de nuevas regiones no es inmune. Los mosquitos locales que se alimentan de personas infectadas pueden transmitir enfermedades a otros.

Las temperaturas globales más altas significan que los insectos pueden sobrevivir en diferentes regiones geográficas que antes estaban fuera del alcance de su biología. Según Climate Nexus, una agencia de defensa del medio ambiente, los mosquitos pueden alejarse más del ecuador y sobrevivir en altitudes más altas.

La deforestación también juega un papel en el movimiento de enfermedades transmitidas por vectores al cambiar la dinámica de un ecosistema; esto elimina el hábitat de los mosquitos y los huéspedes vertebrados naturales utilizados por los mosquitos. Estos cambios luego remodelan los límites de los ecosistemas existentes, que suelen ser sitios de contacto entre humanos y vectores infectados. Por lo tanto, los humanos que viven cerca de bosques fragmentados tienen un mayor riesgo de infectarse y luego propagar esta infección, dice Hill.

El equipo de Hill busca desarrollar nuevas tecnologías de control para combatir el creciente problema de estas enfermedades, con investigaciones específicas de los virus que causan el Nilo Occidental, el dengue, el Zika y la fiebre amarilla. Estos virus pertenecen a una clase de virus llamados flavivirus. Ella quiere desarrollar pesticidas no tóxicos y no letales que supriman la transmisión de patógenos de estas enfermedades.

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“El objetivo social global que estamos tratando de abordar es controlar las enfermedades infecciosas transmitidas por los mosquitos de una manera que sea segura para los humanos y el medio ambiente y que también preserve la biodiversidad, por lo que sin matar al insecto… esa es una idea un poco radical, dice Colina.

Dentro de cinco a 10 años, Hill quiere asociarse con una empresa para desarrollar un insecticida. En concreto, está buscando un compuesto químico que imposibilite que un mosquito transmita enfermedades. Los mosquitos están mostrando altos niveles de resistencia a los insecticidas tradicionales, y con el aumento de enfermedades, es necesario hacer algo para controlar estos insectos.

“Puedes ver que estamos en curso de colisión, esta tormenta perfecta, y es esencial que desarrollemos un arsenal de nuevas armas para controlar los mosquitos en los próximos 5 a 10 años”, dice ella.

El deseo de Hill de evitar la erradicación de los mosquitos hace que su investigación sea innovadora. Hasta este punto, el enfoque principal es el uso de insecticidas que son rápidamente tóxicos y causan rápidamente la muerte o parálisis del insecto. Hill señala que esto puede tener efectos devastadores en muchas otras poblaciones de insectos, además de ser peligroso para los humanos.

Por lo tanto, Hill y su equipo buscan cambios en el comportamiento, la biología o la morfología de los mosquitos en lugar de la muerte del insecto cuando examinan productos químicos que podrían usarse para un insecticida. Hill y su equipo “reconocen que los mosquitos están desempeñando un papel ecológico fundamental y no queremos interrumpir esa delicada red”, dice.

Si bien encontrar productos químicos novedosos y no tóxicos para controlar los mosquitos es vital para la investigación de Hill, los politólogos, los especialistas en comunicaciones y los expertos en salud ambiental desempeñan un papel fundamental para cambiar la forma en que el público ve a los mosquitos.

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“Podría haber mucho escepticismo por parte del público, y [no matar mosquitos] podría ser algo difícil de aceptar”, dice ella. Por lo tanto, el equipo de Hill está compuesto por muchos científicos diferentes con experiencia en diferentes áreas no solo para crear una sustancia química, sino también para abordar las preocupaciones sociales y cambiar la política pública con respecto al control de mosquitos y enfermedades.

Por ejemplo, el equipo de Hill incluye al politólogo Leigh Raymond, los químicos médicos y farmacólogos moleculares Val Watts y Daniel Flaherty, el entomólogo Michael Scharf y la especialista en comunicación Linda Pfeiffer.

El equipo tiene su sede en Discovery Park, un parque de investigación dedicado al uso de equipos interdisciplinarios para resolver problemas globales. La investigación de Hill fue una de las ganadoras del Big Idea Challenge de Discovery Park, un programa que brinda recursos a equipos interdisciplinarios con investigaciones innovadoras.

Hill está ansiosa por producir estos nuevos productos químicos y comercializarlos, pero su equipo se tomará el tiempo que sea necesario para investigar exhaustivamente un producto y garantizar que haya suficientes datos para mostrar un control efectivo de enfermedades, seguridad humana y bajo impacto ambiental.

“No quiero que esto languidezca en el laboratorio. Todo lo que hacemos en el laboratorio tiene que ver con la aplicación. La mentalidad siempre ha sido sacarlo del laboratorio lo más rápido posible, por lo que es una trayectoria rápida”, dice ella.

Acerca del Parque del Descubrimiento:

Discovery Park es un laboratorio abierto para la colaboración interdisciplinaria en Purdue centrado en los grandes desafíos de la salud global, la seguridad global y aquellos que se encuentran en el nexo de la energía sostenible, el suministro mundial de alimentos y el medio ambiente. La investigación interdisciplinaria a gran escala se lleva a cabo en Discovery Park con énfasis en impulsar las innovaciones al mercado. La facultad, los estudiantes y el personal adquieren experiencia y acceso a los programas empresariales de la Universidad.

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Escritora:  Grace Winn, 765-496-2993,  [email protected]

Fuente:  Catherine Hill, 765-496-6157,  [email protected]

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