Estudio SOM de la UM identifica un gen que podría desempeñar un papel clave en la depresión

Un estudio encuentra que un gen puede amplificar o reducir el estrés, según su nivel de actividad

A nivel mundial, la depresión afecta a más de 300 millones de personas al año. Casi 800.000 mueren por suicidio cada año: es la segunda causa de muerte entre las personas de 15 a 29 años. Más allá de eso, la depresión destruye la calidad de vida de decenas de millones de pacientes y sus familias. Aunque los factores ambientales desempeñan un papel en muchos casos de depresión, la genética también es de vital importancia.

Ahora, un nuevo estudio realizado por investigadores de la Facultad de Medicina de la Universidad de Maryland (UM SOM) ha señalado cómo un gen en particular juega un papel central, ya sea protegiendo del estrés o desencadenando una espiral descendente, según su nivel de actividad.

El estudio, publicado hoy en Journal of Neuroscience, es el primero en aclarar en detalle cómo este gen en particular, conocido como Slc6a15, funciona en un tipo de neurona que desempeña un papel clave en la depresión. El estudio encontró el vínculo tanto en animales como en humanos.

“Este estudio realmente arroja luz sobre cómo los niveles de este gen en estas neuronas afectan el estado de ánimo”, dijo la autora principal del estudio, Mary Kay Lobo, PhD, profesora asistente en el Departamento de Anatomía y Neurobiología. “Sugiere que las personas con niveles alterados de este gen en ciertas regiones del cerebro pueden tener un riesgo mucho mayor de depresión y otros trastornos emocionales relacionados con el estrés”.

En 2006, la Dra. Lobo y sus colegas encontraron que el gen Slc6a15 era más común entre neuronas específicas del cerebro. Recientemente demostraron que estas neuronas eran importantes en la depresión. Dado que este gen fue recientemente implicado en la depresión por otros investigadores, su laboratorio decidió investigar su papel en estas neuronas específicas. En este último estudio, ella y su equipo se centraron en una parte del cerebro llamada núcleo accumbens. Esta región juega un papel central en el “circuito de recompensa” del cerebro. Cuando come una comida deliciosa, tiene relaciones sexuales, bebe alcohol o tiene cualquier otro tipo de experiencia placentera, las neuronas del núcleo accumbens se activan, lo que le permite saber que la experiencia está presionando los botones correctos. En la depresión, cualquier tipo de disfrute se vuelve difícil o imposible; este síntoma se conoce como anhedonia,

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Los investigadores se centraron en un subconjunto de neuronas en el núcleo accumbens llamado neuronas D2. Estas neuronas responden al neurotransmisor dopamina, que juega un papel central en el circuito de recompensa.

Estudiaron ratones susceptibles a la depresión; cuando están sujetos a estrés social (exposición a ratones más grandes y agresivos), tienden a retraerse y muestran un comportamiento que indica depresión, como retraimiento social y falta de interés en la comida que normalmente disfrutan. El Dr. Lobo encontró que cuando estos animales fueron sometidos a estrés social crónico, los niveles del gen Slc6a15 en las neuronas D2 del núcleo accumbens se redujeron notablemente.

Los investigadores también estudiaron ratones en los que el gen se había reducido en las neuronas D2. Cuando esos ratones fueron sometidos a estrés, también exhibieron signos de depresión. Por el contrario, cuando los investigadores aumentaron los niveles de Slc6a15 en las neuronas D2, los ratones mostraron una respuesta resistente al estrés.

A continuación, el Dr. Lobo observó los cerebros de humanos que tenían antecedentes de depresión mayor y que se habían suicidado. En el núcleo accumbens de estos cerebros, el gen se redujo. Esto indica que el vínculo entre el gen y el comportamiento se extiende desde los ratones hasta los humanos.

No está claro exactamente cómo funciona Slc6a15 en el cerebro. El Dr. Lobo dice que puede funcionar alterando los niveles de neurotransmisores en el cerebro, una teoría que tiene alguna evidencia de otros estudios. Ella dice que su investigación eventualmente podría conducir a terapias dirigidas centradas en Slc6a15 como una nueva forma de tratar la depresión.

“La depresión sigue siendo un problema urgente de salud pública nacional e internacional, que afecta a cientos de millones”, dijo el Decano E. Albert Reece de UM SOM, MD, PhD, MBA, quien también es vicepresidente de Asuntos Médicos de la Universidad de Maryland, y el Profesor Distinguido John Z. y Akiko K. Bowers. “Dr. El nuevo estudio de Lobo proporciona un camino potencial para una mejor comprensión, y quizás incluso mejores tratamientos, para uno de los síntomas más desconcertantes de esta difícil enfermedad”.

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Acerca de la Facultad de Medicina de la Universidad de Maryland

Celebrando su 210.° aniversario, la Escuela de Medicina de la Universidad de Maryland fue fundada en 1807 y es la primera escuela de medicina pública en los Estados Unidos y continúa hoy como un líder innovador en la aceleración de la innovación y el descubrimiento en medicina. La Escuela de Medicina es la escuela fundadora de la Universidad de Maryland y es una parte integral del Sistema Universitario de Maryland de 11 campus. Ubicada en el campus de Baltimore de la Universidad de Maryland, la Escuela de Medicina trabaja en estrecha colaboración con el Centro Médico y el Sistema Médico de la Universidad de Maryland para brindar una educación basada en la investigación, académica y clínica. Con 43 departamentos, centros e institutos académicos y una facultad de más de 3000 médicos y científicos investigadores, además de más de $400 millones en fondos externos, la Escuela es considerada como una de las principales instituciones de investigación biomédica en los EE. UU. con profesores y programas de primer nivel en cáncer, ciencia del cerebro, cirugía y trasplante, medicina de emergencia y trauma, desarrollo de vacunas y genómica humana, entre otros centros de excelencia. La Escuela no solo se preocupa por la salud de los ciudadanos de Maryland y la nación, sino que también tiene una presencia global, con centros de investigación y tratamiento en más de 35 países de todo el mundo.
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