Decisiones tontas de centavos y libras explicadas por el disparo de las neuronas

Decisiones de gasto influenciadas por la adaptación en los circuitos neuronales

Los británicos tienen una forma concisa de describir a las personas que se resisten a gastar 20 centavos más en un helado de primera calidad, pero felizmente dejan caer $ 5,000 adicionales por una casa más elegante: centavo inteligente y libra tonta.

Ahora, un nuevo estudio sugiere que ser prudente con los centavos y tonto con las libras no es tanto una falla de juicio sino una función de cómo nuestros cerebros cuentan el valor de los objetos que varían ampliamente en valor.

Investigadores de la Escuela de Medicina de la Universidad de Washington en St. Louis han descubierto que cuando los monos se enfrentan a una elección entre dos opciones, el disparo de las neuronas activadas en el cerebro se ajusta para reflejar la enormidad de la decisión. Tal enfoque explicaría por qué la misma persona puede ver 20 centavos como mucho en un momento y $5,000 como poco al siguiente, dijeron los investigadores.

“Todo el mundo reconoce este comportamiento, porque todo el mundo lo hace”, dijo el autor principal  Camillo Padoa-Schioppa,  profesor asociado de neurociencia, de economía en Artes y Ciencias y de ingeniería biomédica en la Escuela de Ingeniería y Ciencias Aplicadas. “Este artículo explica dónde se originan esos juicios. El mismo circuito neuronal subyace en decisiones que van desde unos pocos dólares hasta cientos de miles de dólares. Descubrimos que un sistema que se adapta al rango de valores garantiza la máxima rentabilidad”.

El estudio está disponible en línea en Nature Communications.

Mientras contemplas si pedir una bola de helado de vainilla o de fresa, una parte de tu cerebro justo encima de los ojos está muy ocupada. Los escáneres cerebrales han demostrado que el flujo de sangre a un área del cerebro conocida como corteza orbitofrontal aumenta a medida que las personas sopesan sus opciones.

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Las neuronas en esta parte del cerebro también se activan cuando un mono se enfrenta a una elección. Mientras el animal intenta decidir entre un sorbo de, digamos, jugo de manzana o jugo de uva, dos conjuntos de neuronas en su corteza orbitofrontal disparan pulsos eléctricos. Un conjunto refleja cuánto quiere el mono jugo de manzana; el otro conjunto corresponde al interés del animal por el jugo de uva. Cuanto más rápido disparan las neuronas, más valora el mono esa opción.

Es probable que ocurra un proceso similar cuando las personas toman decisiones, dijeron los investigadores. Pero, ¿qué sucede con las tasas de despido cuando una persona deja de pensar en helados y comienza a pensar en casas? Una casa puede ser cientos de miles de veces más valiosa que una taza de helado, pero las neuronas no pueden disparar pulsos 100 000 veces más rápido. La velocidad a la que pueden disparar alcanza un máximo de unos 500 picos por segundo.

Para descubrir cómo las neuronas se las arreglan con diferentes valores, Padoa-Schioppa y sus colegas repetidamente les dieron a los monos la opción entre dos jugos, ofrecidos en el rango de 0 a 2 gotas. Después de un descanso, se ofrecieron los mismos dos jugos en el rango de 0 a 10 gotas. Los investigadores registraron qué neuronas estaban activas, y qué tan rápido se disparaban, mientras los monos tomaban sus decisiones.

Los investigadores descubrieron que las tasas de activación de las neuronas se reinician entre las dos sesiones. En la primera sesión la cadencia máxima de cocción correspondía a la opción de dos gotas de jugo, y en la segunda correspondía a 10 gotas de jugo. En otras palabras, el mismo cambio en la rapidez con la que se disparaba la neurona correspondía a una fina distinción en el valor cuando el rango era estrecho, y una distinción tosca cuando el rango era amplio.

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“A medida que nos adaptamos a valores grandes, perdemos cierta capacidad para considerar valores más pequeños”, dijo Padoa-Schioppa. “Esta es la razón por la cual los vendedores se esfuerzan tanto en venderle mejoras cuando compra un automóvil. Gastar $100 para agregar una radio no parece gran cosa si ya está gastando $20,000 en un automóvil. Pero si ya tienes un auto y estás pensando en gastar $100 en una radio, de repente parece mucho. Saben que la gente no vuelve y compra la radio más tarde”.

Si bien tener neuronas adaptables nos permite comprar artículos que varían en valor desde comestibles hasta automóviles y casas, presenta una peculiaridad teórica: debería ser posible cambiar las preferencias de alguien simplemente ajustando el rango de cada opción. Por ejemplo, al ofrecer una gran variedad de jugo de manzana y una pequeña variedad de jugo de uva, los investigadores pudieron hacer que una gota de jugo de manzana pareciera menos valiosa que una gota de jugo de uva, convenciendo a un mono amante de las manzanas de que seleccionara jugo de uva.

Sin embargo, cuando cambiaron los rangos de los jugos, los investigadores encontraron que los monos no cayeron en la trampa. Los monos amantes de las manzanas continuaron eligiendo el jugo de manzana.

Los investigadores concluyeron que elegir entre dos jugos no es una simple cuestión de comparar las tasas de activación de las neuronas del jugo de manzana con las tasas de activación de las neuronas del jugo de uva. En cambio, las neuronas vinculadas a cada opción alimentan un circuito neuronal que procesa los datos y corrige las diferencias de escala.

Es un sistema optimizado para hacer la mejor elección posible, la que refleja las verdaderas preferencias sobre una amplia gama de valores, aunque se pierden algunos detalles en el extremo superior.

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“Fue un rompecabezas: ¿Cómo maneja el cerebro esta enorme variabilidad?” dijo Padoa-Schioppa. “Demostramos que un circuito que tiene adaptación y la corrige garantiza la máxima rentabilidad. Y estos hallazgos tienen implicaciones para comprender por qué las personas toman las decisiones que toman. Hay una buena razón neurológica para un comportamiento que puede parecer ilógico”.


Rustichini A, Conen KE, Cai X, Padoa-Schioppa C. Codificación óptima y adaptación neuronal en las decisiones económicas. Comunicaciones de la naturaleza. 31 de octubre de 2017.

Este trabajo fue apoyado por los Institutos Nacionales de Salud (NIH), números de subvención R01-DA032758, R01-MH104494, T32-GM008151 y F31-MH107111; y por la Fundación Nacional de Ciencias, número de subvención SES-1357877. Este trabajo se realizó en parte mientras Padoa-Schioppa era miembro visitante en el Instituto Italiano de Tecnología.

Los 2100 médicos empleados y voluntarios de la Facultad de Medicina de la Universidad de Washington también forman parte del personal médico de los hospitales  Barnes-Jewish  y  St. Louis Children’s  . La Facultad de Medicina es una de las principales instituciones de investigación médica, enseñanza y atención al paciente del país, y actualmente ocupa el séptimo lugar en el país según US News & World Report. A través de sus afiliaciones con los hospitales Barnes-Jewish y St. Louis Children’s, la Escuela de Medicina está vinculada a  BJC HealthCare .

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