Contar los pasos a través de los teléfonos inteligentes da pistas sobre las tendencias de la obesidad

Los investigadores de Stanford recopilaron datos de movimiento de los teléfonos inteligentes como una forma de medir la actividad de cientos de miles de personas para ayudar a descubrir por qué la obesidad es un problema mayor en algunos países que en otros.

Los investigadores de Stanford que utilizan teléfonos inteligentes para rastrear los niveles de actividad de cientos de miles de personas en todo el mundo hicieron un descubrimiento intrigante: en países con poca obesidad, la mayoría de las personas caminaban una cantidad similar por día. Pero en países con niveles más altos de obesidad, había una gran brecha entre las personas que caminaban mucho y las que caminaban muy poco.

Los investigadores utilizaron datos capturados de teléfonos inteligentes para analizar la actividad física de 717.527 hombres y mujeres de 111 países, cuyos pasos fueron estudiados durante un promedio de 95 días. Un  artículo  que describe los hallazgos se publicó en línea el 10 de julio en  Nature . El autor principal es el estudiante graduado Tim Althoff. El autor principal es Jure Leskovec, PhD, profesor asociado de informática.

“Si piensas en algunas personas en un país como ‘ricas en actividad’ y otras como ‘pobres en actividad’, el tamaño de la brecha entre ellas es un fuerte indicador de los niveles de obesidad en esa sociedad”, dijo el coautor del estudio, Scott Delp, PhD, profesor de bioingeniería y de ingeniería mecánica.

Los investigadores llamaron a este fenómeno “desigualdad de actividad” para evocar el concepto bien establecido de desigualdad de ingresos.

Un hallazgo relacionado fue el poderoso papel que jugó el género en las diferencias entre países. Estudios previos de actividad física, realizados principalmente en los Estados Unidos, han demostrado que los hombres caminan más que las mujeres, y esto se confirmó en los hallazgos globales. Sin embargo, lo que sorprendió a los investigadores fue lo mucho que esta brecha de género variaba de un país a otro, con consecuencias negativas para las mujeres.

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“Cuando la desigualdad de actividad es mayor, la actividad de las mujeres se reduce mucho más dramáticamente que la actividad de los hombres y, por lo tanto, las conexiones negativas con la obesidad pueden afectar más a las mujeres”, dijo Leskovec.

Los investigadores, que comparten sus hallazgos en un sitio web sobre desigualdad en la actividad, esperan que su trabajo ayude a mejorar las campañas de salud pública contra la obesidad y apoye las políticas para hacer que las ciudades sean más “caminables”.

Smartphones Y Pasos

Los teléfonos inteligentes están equipados con pequeños sensores llamados acelerómetros que pueden registrar automáticamente los movimientos de los pasos. Los investigadores adquirieron los datos para este estudio de la aplicación Azumio Argus, que rastrea la actividad física y otros comportamientos de salud. Azumio desidentificó los datos pero proporcionó datos demográficos de salud clave: edad, sexo, altura y peso. Los últimos dos puntos de datos permitieron a los investigadores calcular el índice de masa corporal de cada persona.

Los hallazgos se basaron en gran medida en los datos de los 46 países para los que Azumio proporcionó al menos 1000 usuarios anonimizados, lo suficiente como para formar la base de inferencias estadísticamente válidas. El análisis reveló fuertes correlaciones entre la desigualdad de actividad, la brecha de género y actividad y los niveles de obesidad.

“Por ejemplo, Suecia tenía una de las brechas más pequeñas entre la actividad rica y la actividad pobre, y la disparidad más pequeña entre los pasos masculinos y femeninos”, dijo Althoff. “También tenía una de las tasas más bajas de obesidad”.

Mientras tanto, Estados Unidos ocupó el cuarto lugar desde abajo en la desigualdad de actividad general, lo que indica una gran brecha entre la actividad rica y la actividad pobre. Fue el quinto desde abajo en la brecha de género y tiene altos niveles de obesidad.

Ciudades Transitables

Para comprender mejor las causas y consecuencias de la desigualdad de actividad en entornos urbanos, los investigadores analizaron un gran subconjunto de datos de los Estados Unidos para investigar cómo se relacionan los entornos construidos de 69 ciudades con la actividad, la obesidad y la salud.

En las ciudades más transitables, todo el mundo tiende a dar más pasos diarios.

Investigaciones anteriores habían calificado a cada ciudad por su capacidad para caminar y para los peatones, utilizando factores como la facilidad para caminar a tiendas, restaurantes, parques y otros destinos. Luego, los investigadores correlacionaron este índice de transitabilidad con los datos de actividad de los teléfonos inteligentes que habían recopilado.

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La coautora Jennifer Hicks, directora de ciencia de datos del Mobilize Center en Stanford, dijo que los resultados dejan en claro que el diseño de la ciudad tiene impactos en la salud: las ciudades que eran más propicias para caminar tenían la menor desigualdad de actividad.

“Al observar tres ciudades de California en estrecha proximidad geográfica, San Francisco, San José y Fremont, determinamos que San Francisco tenía tanto el puntaje más alto de accesibilidad para peatones como el nivel más bajo de desigualdad de actividad”, dijo. “En las ciudades que son más transitables, todos tienden a dar más pasos diarios, ya sean hombres o mujeres, jóvenes o viejos, con un peso saludable u obesos”.

¿Un Nuevo Instrumento De Investigación?

La estrella tecnológica del proyecto fue el teléfono inteligente cada vez más omnipresente. Casi el 70 por ciento de los adultos en los países desarrollados ahora llevan teléfonos inteligentes; en los países en desarrollo, el porcentaje es cercano a la mitad.

“Esto abre la puerta a nuevas formas de hacer ciencia a una escala mucho mayor”, dijo Delp, quien también es director del Mobilize Center y profesor James H. Clark en la Escuela de Ingeniería.

Pero calificar al teléfono inteligente como una herramienta para este tipo de investigación no fue pan comido.

“La metodología era tan nueva que los revisores tenían dudas al principio”, dijo Leskovec.

Pero los datos sólidos y los métodos computacionales rigurosos finalmente demostraron la validez de este nuevo enfoque. Ahora, habiendo calificado el teléfono inteligente para investigaciones de este tipo, los investigadores de Stanford están buscando nuevas formas de aprovechar esta herramienta.

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“Con las aplicaciones y los sensores apropiados, podemos impulsar esta investigación en direcciones emocionantes”, dijo la coautora Abby King, profesora de medicina y de investigación y políticas de salud. “Podríamos vincular mejor la actividad dentro y entre las poblaciones con la ingesta de alimentos, o examinar las formas en que la actividad y la inactividad pueden afectar el estrés o la salud mental, así como investigar la mejor manera de ajustar nuestros entornos para promover una mayor actividad”.

Rok Sosic, PhD, ingeniero de investigación sénior en informática, también es coautor del artículo.

La investigación fue apoyada por los Institutos Nacionales de Salud, SAP, la Fundación Nacional de Ciencias y la Iniciativa de Ciencia de Datos de Stanford.

Glen Martin, escritor científico independiente, y Raymond MacDougall, especialista principal en comunicaciones del Instituto Nacional de Imágenes Biomédicas y Bioingeniería, contribuyeron a este artículo.

Por  TOM ABATE

Tom Abate es el director asociado de comunicaciones de la Escuela de Ingeniería de Stanford. Envíele un correo electrónico a  [email protected]


Stanford Medicine integra la investigación, la educación médica y la atención médica en sus tres instituciones: la Escuela de Medicina de la Universidad de Stanford, Stanford Health Care (anteriormente Stanford Hospital & Clinics) y Lucile Packard Children’s Hospital Stanford. Para obtener más información, visite el sitio de la Oficina de Comunicación y Asuntos Públicos en  http://mednews.stanford.edu .

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