Científicos y colaboradores del NIH encuentran proteína priónica infecciosa en la piel de pacientes con ECJ

Científicos de los Institutos Nacionales de Salud y colaboradores de la Facultad de Medicina de la Universidad Case Western Reserve, Cleveland, han detectado una proteína priónica anormal en la piel de casi dos docenas de personas que murieron a causa de la enfermedad de Creutzfeldt-Jakob (ECJ). Los científicos también expusieron una docena de ratones sanos a extractos de piel de dos de los pacientes con CJD, y todos desarrollaron la enfermedad priónica. Los resultados del estudio, publicados en Science Translational Medicine, plantean dudas sobre la posible transmisibilidad de las enfermedades priónicas a través de procedimientos médicos que involucran la piel y si las muestras de piel podrían usarse para detectar enfermedades priónicas. Investigadores del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas (NIAID, por sus siglas en inglés) de los NIH fueron colíderes del estudio, que incluyó múltiples grupos colaboradores.

La CJD es un trastorno neurodegenerativo transmisible, incurable y, en última instancia, fatal, en la familia de las enfermedades priónicas. Las enfermedades priónicas se originan cuando las moléculas de proteína priónica normalmente inofensivas se vuelven anormales y se acumulan en grupos y filamentos en el cuerpo y el cerebro humanos. Las razones de este proceso no se entienden completamente. La acumulación de estos grupos se ha asociado con daños en los tejidos que dejan agujeros similares a esponjas en el cerebro. Las enfermedades priónicas humanas incluyen insomnio fatal; kuru; síndrome de Gerstmann-Straussler-Scheinker; y CJD variante, familiar y esporádica. La ECJ esporádica es la enfermedad priónica humana más común y afecta aproximadamente a una de cada millón de personas al año en todo el mundo. Otras enfermedades priónicas incluyen la tembladera en las ovejas; caquexia crónica en ciervos, alces y alces; y encefalopatía espongiforme bovina, o enfermedad de las vacas locas, en el ganado.

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La mayoría de las personas asocian las enfermedades priónicas con el cerebro, aunque los científicos han encontrado proteínas priónicas infecciosas anormales en otros órganos, incluidos el bazo, los riñones, los pulmones y el hígado. Se sabe que la CJD esporádica es transmisible mediante procedimientos médicos invasivos que involucran el sistema nervioso central y la córnea, pero la transmisión a través de la piel no ha sido una preocupación común.

Usando una prueba para enfermedades priónicas conocida como Conversión inducida por temblores en tiempo real (RT-QuIC), los científicos analizaron el tejido de la piel de 38 pacientes: 23 que habían muerto por CJD y 15 que murieron por otras causas. También recolectaron tejido cerebral de los 23 pacientes con CJD y de siete personas que murieron por otras causas. RT-QuIC detectó correctamente la proteína priónica anormal en cada muestra de paciente con ECJ analizada y en ninguna del grupo sin ECJ. Los científicos observaron que en el grupo de ECJ, el “potencial de siembra” para que la proteína priónica normal se convirtiera en anormal era de 1000 a 100 000 veces menor en la piel que en el tejido cerebral.

Luego, los científicos expusieron ratones de laboratorio humanizados a extractos de cerebro o piel de dos de los pacientes con ECJ. Los 12 ratones inoculados con tejido cerebral desarrollaron la enfermedad priónica, al igual que los 12 inoculados con extractos de piel, aunque la enfermedad en el grupo de la piel tardó aproximadamente el doble de tiempo (aproximadamente 400 días) en desarrollarse. El grupo también informó que la degeneración cerebral en ambos grupos de ratones infectados fue similar.

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Los autores del estudio dicen que los resultados deberían generar debate sobre la posible contaminación del instrumento quirúrgico y el riesgo asociado con los procedimientos que involucran a pacientes con ECJ.

“La perspectiva es importante cuando se interpretan estos resultados”, dijo Byron Caughey, Ph.D., investigador principal de los Laboratorios Rocky Mountain (RML) del NIAID que ayudó a supervisar el estudio. “Este estudio usó ratones humanizados con extractos de tejidos inoculados directamente en el cerebro, por lo que el sistema estaba altamente preparado para la infección. No hay evidencia de que la transmisión pueda ocurrir en situaciones del mundo real a través del contacto casual con la piel. Sin embargo, los resultados plantean cuestiones de transmisión que justifican un estudio más profundo”.

El estudio también plantea la posibilidad de usar RT-QuIC con muestras de tejido de la piel como prueba de diagnóstico para enfermedades priónicas humanas y animales. La prueba se usa ampliamente con muestras de cerebro y líquido cefalorraquídeo para el diagnóstico de CJD, pero tales muestras no siempre están disponibles.

“Nuestro objetivo siempre ha sido facilitar las pruebas de RT-QuIC utilizando la muestra más ampliamente disponible y menos invasiva posible, ya sea sangre, piel, cepillado nasal u otras muestras”, dijo el Dr. Caughey. Su grupo de investigación desarrolló RT-QuIC durante la última década en RML, donde también capacitó a muchos colegas internacionales para usar y mejorar la prueba.

El grupo del Dr. Caughey continúa con su desarrollo de aplicaciones RT-QuIC, incluidos más estudios sobre cuándo y dónde aparece la proteína priónica patológica en la piel y cómo inactivar eficazmente sus formas infecciosas.

El NIAID realiza y apoya investigaciones, en los NIH, en los Estados Unidos y en todo el mundo, para estudiar las causas de las enfermedades infecciosas e inmunomediadas, y para desarrollar mejores medios para prevenir, diagnosticar y tratar estas enfermedades. Los comunicados de prensa, hojas informativas y otros materiales relacionados con el NIAID están disponibles en el  sitio web del NIAID .

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Acerca de los Institutos Nacionales de Salud (NIH):  NIH, la agencia de investigación médica del país, incluye 27 Institutos y Centros y es un componente del Departamento de Salud y Servicios Humanos de EE. UU. NIH es la agencia federal principal que realiza y apoya la investigación médica básica, clínica y traslacional, y está investigando las causas, los tratamientos y las curas para enfermedades comunes y raras. Para obtener más información sobre los NIH y sus programas, visite  www.nih.gov .

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