¿Ansioso? Identificadas las raíces celulares de la ansiedad

Neuronas específicas se activan cuando existe la posibilidad de una mala experiencia.

La investigación de la Facultad de Medicina de la Universidad de Washington en St. Louis arroja luz sobre lo que podría estar sucediendo en un cerebro ansioso. Un nuevo estudio ha identificado un grupo de neuronas que se activan cuando un animal se enfrenta a la posibilidad de un evento desagradable. (Imagen: Sara Moser)

Desde estudiantes estresados ​​por los exámenes hasta trabajadores que enfrentan posibles despidos, preocuparse por el futuro es una experiencia normal y universal. Pero cuando la anticipación de las personas por las cosas malas que vendrán comienza a interferir con la vida diaria, la preocupación ordinaria puede convertirse en un trastorno de ansiedad. Aproximadamente uno de cada cuatro adultos luchará contra la ansiedad en algún momento de su vida, lo que lo convierte en uno de los trastornos mentales más comunes en los Estados Unidos.

Ahora, una nueva investigación de la Facultad de Medicina de la Universidad de Washington en St. Louis arroja luz sobre lo que podría estar sucediendo en un cerebro ansioso. Un nuevo estudio ha identificado un grupo de neuronas que se activan cuando un animal se enfrenta a la posibilidad, pero no a la certeza, de un evento desagradable.

El estudio se publica el 26 de julio en Nature Communications.

“Encontramos una población de neuronas que se activaba específicamente cuando los monos pensaban que algo malo o molesto, como una bocanada de aire en la cara, podría venir, pero no cuando sabían con certeza que era así”, dijo  Ilya Monosov, PhD , asistente. profesor de neurociencia y de ingeniería biomédica y autor del estudio. “Estas neuronas no se activaron cuando los animales pensaron que podrían obtener algo bueno, como un sorbo de jugo dulce. Solo una mala experiencia incierta activó estas células”.

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La investigación brinda oportunidades para comprender las raíces de la ansiedad y eventualmente puede conducir a nuevos tratamientos para el trastorno.

Monosov estudió una parte del cerebro conocida como corteza cingulada anterior, un área en la capa externa del cerebro que se encuentra en lo profundo del surco donde los dos hemisferios del cerebro se pliegan para encontrarse.

Se han encontrado diferencias en la corteza cingulada anterior que distinguen a personas sanas y personas con trastornos mentales como ansiedad, trastorno obsesivo-compulsivo, déficit de atención y depresión, lo que sugiere que el área juega un papel en la enfermedad mental. Sin embargo, las células involucradas en estas diferencias cerebrales y sus consecuencias no se comprenden bien.

Para estudiar cómo responde el cerebro a la incertidumbre, Monosov recurrió a los monos rhesus, que tienen cortezas cinguladas anteriores similares a las de las personas. Entrenó a dos monos para que reconocieran tres diseños geométricos, uno que indicaba que estaban a punto de recibir una molesta bocanada de aire en la cara, otro que significaba que tenían una probabilidad de 50-50 de recibir una bocanada de aire y otro que indicaba que no pasaría nada.

Luego, Monosov registró la actividad de las neuronas individuales en el cíngulo anterior mientras se mostraban estas imágenes geométricas a los monos. Cuando el animal supo que las probabilidades eran iguales (50-50) de que se acercaba una bocanada de aire, un grupo de neuronas comenzó a dispararse rápidamente. Estas células no estaban activas cuando se garantizaba que ocurriría una bocanada de aire, solo cuando podría ocurrir, lo que significa que las células no respondían a lo desagradable de la experiencia, sino a la incertidumbre de la misma.

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Monosov también entrenó a los monos para que reconocieran diseños geométricos que indicaran la certeza o posibilidad de obtener algo bueno: un sorbo de jugo. Identificó un grupo completamente diferente de células que cambiaban su actividad en respuesta a la posibilidad o certeza de recibir el premio. Al igual que con el experimento de la bocanada de aire, las neuronas que respondieron cuando los animales sabían que tenían la oportunidad de tomar un sorbo eran diferentes a las que respondieron cuando el jugo estaba garantizado.

Estos hallazgos arrojan luz sobre los fundamentos celulares de los procesos mentales complejos. La forma en que el cerebro responde a la posibilidad de que algo malo, o bueno, pueda suceder está arraigada en nuestras neuronas.

“Ahora que sabemos qué células están activas cuando un animal se enfrenta a la incertidumbre de una mala experiencia, podemos intentar interrumpir la actividad de estas células”, dijo Monosov. “Abre vías de investigación, que algún día pueden conducir a nuevas formas de tratar trastornos como la ansiedad y la depresión”.


Monosov IE. El cíngulo anterior es una fuente de información específica de valencia sobre el valor y la incertidumbre. Comunicaciones de la naturaleza. 26 de julio de 2017.

Este trabajo fue apoyado por el programa ElectRx de la Oficina de Tecnologías Biológicas de la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de Defensa, número de subvención/contrato HR0011-16-2-584 0022, y el Instituto Nacional de Salud Mental de los Institutos Nacionales de Salud (NIH), número de concesión R01MH110594 .

Los 2100 médicos empleados y voluntarios de la Facultad de Medicina de la Universidad de Washington también forman parte del personal médico de los hospitales Barnes-Jewish y St. Louis Children’s. La Facultad de Medicina es una de las principales instituciones de investigación médica, enseñanza y atención al paciente del país, y actualmente ocupa el séptimo lugar en el país según US News & World Report. A través de sus afiliaciones con los hospitales Barnes-Jewish y St. Louis Children’s, la Escuela de Medicina está vinculada a BJC HealthCare.

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