Algoritmo informático vincula la masculinidad facial con el autismo

Investigadores de la Universidad de Australia Occidental, el Telethon Kids Institute y el Princess Margaret Hospital for Children han descubierto un vínculo entre los rasgos faciales masculinos y el autismo.

El primer estudio de su tipo utilizó fotogrametría 3D para examinar si los niños y niñas preadolescentes con un trastorno del espectro autista (TEA) mostraban más características masculinas en comparación con aquellos sin la afección. La investigación ha sido publicada hoy en  Scientific Reports  por Nature Publishing Group.

Se sabe que los factores genéticos desempeñan un papel importante en los TEA; sin embargo, cada vez hay más pruebas de que los factores hormonales también influyen en el desarrollo de la afección.

Se utilizó un algoritmo informático diseñado por investigadores de la UWA para generar una puntuación de género para una muestra de imágenes faciales en 3D para crear una escala que va desde muy masculino a muy femenino. Las puntuaciones de género se basaron en un análisis de 11 características faciales, como el ancho de la nariz de una persona, la distancia entre las esquinas exteriores de los ojos, la altura del labio superior y el ancho de la boca, y se compararon entre un grupo autista y un grupo de control. Un total de 113 niñas y 102 niños que no eran autistas y 20 niñas y 54 niños que sí eran autistas participaron en el estudio. Para cada sexo, se observó una mayor masculinidad facial en el grupo ASD en comparación con el grupo control.

Un análisis posterior reveló que el aumento de la masculinidad facial en el grupo con autismo se correlacionó con más dificultades de comunicación social según lo medido en la Escala de observación de diagnóstico de autismo.

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El investigador asociado de la UWA, Syed Zulqarnain Gilani, de la Escuela de Ciencias de la Computación e Ingeniería de Software de la UWA, dijo que el grado de masculinidad/feminidad facial variaba de un individuo a otro.

“Hemos desarrollado un algoritmo para medir esta variación utilizando imágenes 3D de personas, que calcula una métrica para cada rostro, a la que nos referimos como puntaje de género”, dijo Gilani.

“Cuando aplicamos este algoritmo a rostros 3D de niños diagnosticados con TEA, los resultados y las tendencias fueron fascinantes”.

El estudio es el primero en informar que los rostros de los niños y niñas con TEA son más masculinos que los rostros de los niños con un desarrollo típico, según la investigadora asociada Diana Tan, de la Facultad de Ciencias Psicológicas de la UWA.

“En nuestra  investigación anterior  , encontramos que un perfil facial más masculinizado se asoció con una mayor exposición a la testosterona prenatal”, dijo la Sra. Tan.

“Los hallazgos actuales resaltan una posible conexión entre la testosterona prenatal y el TEA.

“Una característica facial que es exclusiva de ASD proporciona marcadores biológicos potenciales para esta condición. A largo plazo, esperamos explorar más a fondo la posibilidad de que las imágenes faciales en 3D se utilicen como una herramienta de diagnóstico complementaria para ayudar en la identificación temprana de los TEA”.

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