A las personas con autismo les sorprende menos lo inesperado

Los adultos con autismo pueden sobrestimar la volatilidad del mundo que los rodea, según un nuevo estudio de la UCL publicado en  Nature Neuroscience .

Los investigadores encontraron que los adultos con autismo estaban menos sorprendidos por imágenes inesperadas en una tarea de aprendizaje simple que los adultos sin autismo, y aquellos que estaban menos sorprendidos tenían los síntomas más pronunciados.

“Sabemos por estudios anteriores que las personas con autismo a menudo no se sorprenden con cosas que sorprenderían a otras personas”, dijo la autora principal, la Dra. Rebecca Lawson (Centro de neuroimagen UCL Wellcome Trust). “Nuestros resultados sugieren que esto puede deberse a las diferencias en la forma en que las personas con autismo generan expectativas. Nuestras expectativas sesgan nuestro comportamiento de manera sutil, por lo que ser menos susceptible a estos efectos puede generar fortalezas y dificultades”.

La insistencia en la uniformidad y la intolerancia al cambio son parte de los criterios de diagnóstico del autismo, pero se han realizado pocas investigaciones que aborden cómo las personas con autismo representan y responden a los cambios inesperados en su entorno.

En este estudio, 24 adultos con autismo y 25 adultos sin autismo completaron una tarea que implicaba aprender a esperar ver diferentes imágenes en la pantalla de una computadora después de escuchar un sonido alto o bajo.

Los investigadores aplicaron modelos computacionales a los datos para caracterizar el proceso de aprendizaje de cada persona. Descubrieron que los adultos con autismo tienden a sobreestimar cuán cambiante es el entorno, lo que reduce la medida en que sus expectativas previas guían su comportamiento.

Los adultos con autismo aprendieron la tarea bastante bien en general, pero mostraron diferencias en la actualización de sus expectativas cuando el entorno se volvió más volátil de forma inesperada.

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“Cuando no estamos seguros de nuestras propias creencias, como en condiciones volátiles, nos impulsan más nuestros sentidos que nuestras expectativas previas. Si las personas con autismo esperan con más frecuencia volatilidad, eso podría ayudar a explicar su propensión a la sobrecarga sensorial, el funcionamiento perceptivo mejorado y la insensibilidad al contexto”, dijo el Dr. Lawson.

El estudio encontró que la capacidad de formar expectativas sobre las próximas imágenes estaba relacionada con la gravedad de los problemas de comunicación en las personas con autismo. El autor principal, el profesor Geraint Rees (UCL Wellcome Trust Center for Neuroimaging) dijo: “La idea de que las diferencias en la forma en que las personas con autismo crean expectativas visuales pueden vincularse con las dificultades sociales es una posibilidad intrigante, y nos gustaría seguir adelante en consulta con miembros de la comunidad del autismo”.

Las medidas computacionales de aprendizaje y sorpresa también se relacionaron con cambios en el tamaño de la pupila, que se cree que refleja la función de sustancias químicas cerebrales llamadas neuromoduladores, como la noradrenalina.

“Este trabajo abre la posibilidad de usar modelos computacionales con medidas más directas de la función cerebral para ayudarnos a comprender la base neuronal de las diferencias en la forma en que aprendemos sobre los cambios en el medio ambiente”, dijo el coautor, el Dr. Christoph Mathys (SISSA – Trieste, Estados Unidos). Italia).

El Dr. Lawson agregó: “Las diferencias individuales en cómo las personas representan y responden al mundo a menudo son más sorprendentes que las similitudes. Esta investigación representa un avance importante en nuestra comprensión de cómo las personas con autismo ven el mundo de manera diferente”.

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  • Esquema de una sola tarea, que muestra estímulos de ejemplo (Crédito: Lawson, Mathys & Rees)

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